Ландшафт Энцелада, одного из многочисленных спутников Сатурна, довольно прихотлив и неровен. Но еще более интересными кажутся его недра, в которых теоретически может найтись даже жизнь.

Энцелад — шестой по размерам спутник Сатурна, обнаруженный Уильямом Гершелем еще в 1789 году. Его диаметр — около 0,04 земного, масса — менее 0,01% земной
На сотни километров в глубь космоса вылетают потоки ледяных частиц из гейзеров, бьющих в районе Южного полюса Энцелада

Несмотря на отчаянные поиски до сих пор никто из серьезных ученых не объявил о нахождении жизни на телах вне нашей планеты. Не известно ничего подобного и об Энцеладе, однако условия в глубине этого спутника могут быть вполне благоприятными для ее возникновения. Согласно модели, выдвинутой группой астрономов во главе с Денисом Мэтсоном (Dennis Matson), в недрах его найдется все, что нужно для появления жизни в нашем понимании: сложный коктейль органики, вода и источник тепла.

Энцелад привлекает внимание астрономов довольно давно. Снимки его поверхности в районе Южного полюса, сделанные зондом Cassini, запечатлели гейзеры, активно извергающие водяной пар и кристаллы. Как предполагают некоторые ученые, именно эти выбросы небольшого спутника до сих пор мешают нам получить массу ценных сведений о его гигантской «планете-хозяине» (читайте об этом в статье «Агенты тайного влияния»). Однако самой интригующей загадкой остается происхождение внутри столь малого тела столь мощных сил, способных выбрасывать потоки пара и льда на сотни километров ввысь.

Основной гипотезой является радиоактивный распад в недрах Энцелада, начавшийся после формирования спутника и до сих пор нагревающий его. Миллионы лет изотопы алюминия и железа, распадаясь, создавали значительный поток тепла, который привел к спеканию породы, образовавшей тяжелое ядро спутника. Эта «подгоревшая» оболочка защищала ядро, в течение следующих миллиардов лет нагревавшееся значительно слабее. Кажется, ничем иным нельзя объяснить наличие теплого ядра у такого небольшого небесного тела, состоящего в основном из минеральной породы и глыб льда.

Эту версию косвенно подтверждает и обнаружение в выбросах гейзеров молекул, которые могут образоваться лишь при высокой температуре. Спектрометр зонда Cassini показал присутствие в них незначительных количеств молекулярного азота, метана, углекислого газа, пропана, ацетилена. Самым неожиданным в этом списке оказался азот, который, по всем данным, не должен изначально входить в состав Энцелада. Однако при 577ОС в присутствии некоторых минеральных катализаторов он может появляться из-за распада молекул аммиака — а такие условия вполне могли существовать на ранних этапах формирования спутника.

Ну а наличие простых органических молекул прямо свидетельствует о том, что под поверхностью Энцелада некогда образовалась разогретая, насыщенная органикой смесь — а возможно, сохранилась и до сих пор. Именно она могла бы стать тем «первичным бульоном», из которого появилась жизнь. Разумеется, пока никаких указаний на это не существует. Но ведь так хочется в это верить!

Читайте также о Сатурне: «Окольцованная планета», о Марсе: «Здесь жизни нет!» и о других находках миссии Cassini-Hyugens: «За туманом», «Моря Титана».

По публикации NASA