Зоркий Spitzer: Как исследуют далекие планеты

Несмотря на скептицизм большинства астрономов, инфракрасный орбитальный телескоп Spitzer смог идентифицировать состав атмосфер планет, находящихся вне Солнечной системы.

Для идентификации химического состава космических объектов используется метод спектрального анализа: излучение от них расщепляется на различные части, соответствующие разной длине волны — как призма разделяет видимый свет в радугу. Анализируя полученный спектр можно определить и химические вещества, повлиявшие на него. До недавнего времени подобные данные удавалось получить только для планет Солнечной системы: свет далеких планет недостаточно интенсивен — однако антенне Spitzer оказалось под силу «увидеть» HD 209458b в созвездии Лисичка и HD 189733b в созвездии Пегас — планеты, удаленные от нас на 600 трлн. км и 1,4 трлн. км, соответственно. Астрономы NASA считают эти наблюдения «генеральной репетицией», полезной для отработки методов создания инструментов, которые понадобятся для поисков далекой жизни — если, конечно, она существует.

Для столь тонких наблюдений использовался метод вторичного затемнения, при котором излучение от планеты фиксируется дважды: первый раз — в тот момент, когда она доступна, второй раз — когда она оказывается закрыта своей звездой и невидима напрямую. Сравнивая те и другие данные, можно выделить излучение, приходящее непосредственно от планеты. Такая хитрость, к сожалению, применима только для инфракрасной области, в которой планета светится ярче всего и лучше видна рядом с ослепительной звездой. Разумеется, он возможен и только тогда, когда планета и наблюдается возле звезды, и время от времени скрывается за ней.

Полученные телескопом данные говорят о том, что планеты HD 209458b и HD 189733b, относящиеся к разряду «горячих Юпитеров», более сухие, нежели предсказывали теоретики. Вопреки их расчетам, воды в их атмосфере не обнаружено — хотя сохраняется вероятность того, что она скрыта под плотными пылевыми облаками. Такую возможность предоставляют найденные в атмосфере первой планеты крошечные кремниевые песчинки.

После столь неожиданного успеха появились планы использовать Spitzer для дополнительных исследований далеких планет: из приблизительно 200 известных объектов уже намечены 14 перспективных кандидатов.

О других находках, сделанных телескопом Spitzer, читайте: «Планеты из звездного праха», «Зрачок космического монстра», «Да будет свет».

По публикации NASA