Чарльз Дарвин был первым, кто по достоинству оценил ту роль, которую играют в биосфере обычные дождевые черви. «Весьма сомнительно, чтобы нашлись другие животные, которые в истории земной коры заняли бы столь видное место», — писал ученый еще 150 лет назад. Их вполне можно назвать инженерами экосистем, создающими «инфраструктуру» для жизни великого множества видов, определяющими глобальный круговорот углерода и других элементов. Впрочем, мы и сегодня редко обращаем на дождевых червей внимание и не представляем, насколько они важны, вездесущи и многочисленны.
Инженеры экосистем: почему дождевые черви - серые кардиналы Земли

Наши подмосковные почвы содержат около 200 червей на каждый квадратный метр, - рассказал Константин Гонгальский, — а в богатых черноземах — до 300−400 особей. В пересчете на биомассу их гораздо больше, чем млекопитающих вроде лосей или кабанов, вместе взятых". «Можно приготовить большие количества раствора горчичной кислоты и залить его в почву, — продолжает ученый. — Она вызывает у дождевых червей раздражение, заставляя выбираться на поверхность. И это, скажу вам, впечатляющее зрелище: земля буквально дрожит под ногами, когда они движутся все одновременно».

Чтобы понять, сколько именно дождевых червей живет на планете и насколько масштабна их деятельность, требуется систематизировать локальные данные из самых разных регионов мира. Но из-за нашего пренебрежения почвенными животными проделать такую работу до сих пор не удавалось. По словам Константина Гонгальского, эта информация часто оказывается уделом «серой» литературы — малотиражных журналов, университетских вестников и отчетов с конференций, часто написанных на местных языках. Лишь в последние годы несколько международных консорциумов пробуют собрать и обобщить сведения, накопленные биологами и почвоведами разных стран.

Константин Гонгальский Константин Гонгальский — заведующий лабораторией изучения экологических функций почв Института проблем экологии и эволюции им. А. Н. Северцова РАН.

В прошлом году такая работа была проделана для дождевых червей, и российскую сторону представляла команда Константина Гонгальского. Но это лишь начало: ученые продолжают копаться в огромных массивах данных, чтобы выяснить распространение и других мелких почвенных животных — круглых червей, клещей, ракообразных, насекомых. Некоторые из них могут раскрыть неизвестные страницы и нашего собственного прошлого.

В ходе проекта, который реализуется при поддержке Русского географического общества, ученые пробуют отследить древние миграции людей на Дальнем Востоке по малоподвижным почвенным организмам, которые переселенцы приносили со своей родины, будь то Китай, Корея или европейская часть России. В прошлом году состоялась экспедиция, и биологи отобрали образцы из заброшенных и обитаемых поселений в Приморье, на Сахалине и Колыме. Анализ их еще продолжается, но уже сегодня ясно, что крошечные жители почвы могут стать еще и удобным инструментом практической археологии.

Статья «Инженеры экосистем» опубликована в журнале «Популярная механика» (№7, Сентябрь 2020).