На протяжении тысячелетий малярия является основной причиной смерти детей в Африке, став мощной движущей силой эволюционного отбора человека.

Исследование ученых из Университета Западной Австралии показало, что небольшие генетические изменения приводят к повышению выживаемости детей от заражения малярийным плазмодием. Таким образом, малярия и другие инфекционные заболевания оказывали влияние на формирование человеческого генома. Серповидноклеточная анемия считается классическим примером этого процесса, посредством которого дети, несущие одну копию гена, почти полностью защищены от церебральной малярии — очень тяжелой формы болезни, со смертностью примерно в 20% случаев. Тем не менее, если у ребенка есть две копии гена, то у него развивается серповидноклеточная анемия и, как правило, он умирает еще до совершеннолетия.

Весьма вероятно, что существуют и другие генетические варианты, или полиморфизмы, как средство защиты от малярии. Сильные и последовательные защитные эффекты наблюдались для серповидноклеточной анемии (86%), первой группы крови (26%) и три других генов (ATP2B4, HbC и CD40L). Наиболее значительным оказался ген, кодирующий глюкозо-6-фосфат дегидрогеназы (G6PD). Хотя в целом никакого эффекта не было, дети с дефицитом G6PD были защищены от церебральной малярии, но оказались чувствительны к тяжелой анемии.