После четырех десятилетий споров ученые-биологи из Кембриджского университета, наконец, определили на эволюционной лестнице место странному доисторическому существу, которого прежде никак не удавалось поместить в рамки уже известных биологических видов.

Камни с отпечатками необычного живого организма были найдены в 70-х годах прошлого века в сланцевых породах Берджесс в канадских Скалистых горах. За свой загадочный вид существо получило название галлюцигения (Hallucigenia), что в переводе с латыни означает «порождение бредней».

Это маленькое создание длиной от 5 до 35 мм, у которого трудно отличить голову от хвоста, кажется научно-фантастическим монстром, пришельцем из другого мира, жившим на дне океанов 505 миллионов лет назад в эпоху кембрийского взрыва, периода увеличения биоразнообразия на нашей планете. Оно похоже на червя, у которого семь или восемь пар ног с когтями, а на спине — массивные твердые шипы.

До сих пор галлюцигения рассматривалась как некое «эволюционное недоразумение», так как было совершенно непонятно, каким образом оно связано с классами современных животных. Мало того, когда оно было впервые обнаружено, ученые перепутали, где у этого существа находится низ, а где верх, ошибочно приняв шипы, расположенные вдоль его спины, за ноги, а настоящие ноги за щупальца, которые росли вверх. Вдобавок ко всей этой неразберихе голову галлюцигении тоже сначала перепутали с хвостом.

Но теперь ученые уверены, что нашли несчастному созданию-галлюцинации близкого родственника. Изучая ее когти, они обнаружили существенную связь галлюцигении с современными бархатными червями, иначе называемыми онихофорами, которые обитают в тропических лесах, об этом открытии сообщается в журнале Nature. Именно детальное изучение когтей стало неопровержимым доказательством такого родства.