Анализ окаменелостей, найденных в западной части Австралии, подтвердил их биологическую природу: на сегодняшний день это самые ранние прямые свидетельства жизни на нашей планете.

Недавно стало известно, что в западной части Австралии были найдены одни из самых древних окаменелостей на Земле. Эти микроскопические ископаемые в настоящее время являются самым ранним прямым свидетельством жизни на нашей планете и, благодаря дальнейшему анализу в Университете Висконсина-Мэдисона, уже в ближайшем будущем помогут ученым лучше понять феномен происхождения и раннего развития жизни на Земле. Работа была опубликована в журнале Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS).

Группа ученых во главе с профессором палеобиологии Дж. Уильямом Шопфом и профессором геофизики из Университета Висконсина-Мэдисона Джоном У. Валлисом описала 11 микробных ископаемых образцов из пяти отдельных таксонов. Исследователи связывают морфологию ископаемого с определенными химическими сигнатурами, которые, как считается, и были основой жизни. Некоторые из найденных образцов являются давно вымершими микробами из царства архей. Ученые выяснили, что некоторые другие микроскопические существа, составляющих окаменелости похожи на современные виды.

Те самые образцы породы с окаменелостями, которые много лет считались обычными минералами

По словам Шопфа, благодаря использованию вторичного ионного масс-спектрометра (SIMS) команда определила ископаемые как «примитивную, но разнообразную группу организмов». Само открытие не является чем-то уникальным: впервые подобные микроскопические окаменелости были описаны Шопфом еще в 1993 году. Однако в течение долгого времени его работы подвергались критике: многие настаивали на том, что окаменелости — это просто минеральные включения, оказавшиеся «запертыми» в скальной породе". Однако результаты анализа на современном оборудовании подтвердили старую догадку: да, у этих образований и в самом деле биологическая природа.

Из разнообразных видов, обнаруженных в скале, команда обнаружила фототрофных бактерий, которые питаются солнечной энергией; архей, которые выделяют метан в процессе жизнедеятельности; а также гаммапротеобактерий, которые этот метан потребляют. Считается, что до появления свободного кислорода метан был важной частью ранней атмосферы Земли, поэтому присутствие этих бактерий могло помочь ученым понять, как организмы выжили в этих условиях.

Кроме того, подобные работы помогают биологам искать жизнь и на других планетах. Когда экзопланета получает статус «пригодной для жизни», это значит, что она соответствует критериям для поддержания белковой жизни — и критерии эти, благодаря новым открытиям, становятся все более разнообразными. Даже на Земле были найдены микробы, способные выживать в таких экстремальных условиях, о которых биологи не могли и помыслить несколькол лет назад.