Жар убивает: человеческое тело не приспособлено для того, чтобы контактировать с плазмой — а огонь это и есть плазма. В ответ на ожог запускается сложный каскад реакций, дающий в комплексе: сложности с дыханием, мучительную боль и очень медленное заживление.
Смерть от огня: чем опасны ожоги

Как ни странно, пострадавшему от огня грозит… утонуть. Из повреждённых сосудов в ткани попадает белок и разносится кровью в лёгкие, оседая в альвеолах — маленьких пузырьках, через стенки которых кислород попадает в кровь. Когда в крови слишком много белка, она густеет, течёт медленно и застаивается в лёгких, фактически затопляя их.

И в то же время организм постоянно теряет воду. Ведь кожа — не просто граница между нами и окружающим миром; это многофункциональный барьер, и одна из его функций — хранить нас от высыхания, не давать испаряться драгоценной влаги. При серьёзных ожогах тело испаряет влагу намного интенсивнее, чем обычно, поэтому пострадавшим дают пить, а тем, у кого обожжена большая площадь тела, вводят жидкость внутривенно.

Верхний слой кожи называется эпидермис. Если огонь повредил только его и не продрался глубже, к дерме, где проходят кровеносные сосуды, то ожог получается хоть и болезненным (потому что в коже много болевых рецепторов), но не слишком опасным, и повреждённое место, скорее всего, зарастёт новой кожей.
Болевые рецепторы нужны коже для того, чтобы вовремя сообщать о воспалении и запустить иммунный ответ. Когда кожа обожжена, болевые рецепторы становятся сверхувствительными. Эта же реакция стимулирует выделение жидкости, и образуется волдырь — жидкая граница между отмершей и неповреждённой тканями.

Пожар чреват не только ожогами. Даже в огне мы пытаемся дышать — и обжигаем гортань. Такой ожог может вызвать отёк горла сродни аллергической реакции Квинке; от такого можно запросто задохнуться. Избыток углекислого газа может вызвать удушье, ядовитые газы, выделяющиеся при горении некоторых стройматералов, могут убить за считанные секунды. Если этого не произошло, самую большую проблему представляют ожоги, а из их последствий — обезвоживание.

Не защищённое кожей тело испаряет воду очень быстро. Испарение ускоряется не только за счетобожжённых мест, но и за счёт стенок сосудов: из-за воспалительной реакции они становятся пористыми и легко пропускают жидкость. Кроме обезвоживания организма это грозит и намоканием ожогов, на поверхности которых быстро конденсируется испаряемая влага. К мокрым ожогам прилипают бинты… Спасение от этого было найдено в XX веке британским доктором Макиндоу: он придумал пропитывать бинты водоотталкивающим вазелином, благодаря чему ткань не липла к обожжённым местам.

Если повреждены глубокие слои кожи, богатые кровеносными сосудами, новая кожа на них уже не вырастет; вместо этого поврежденные участки затягиваются чистым коллагеном. На этом месте образуются нечувствительные, плохо снабжаемые кровью участки соединительной ткани. Чтобы избежать этого, врачи научились пересаживать кожу с уцелевших участков.