Для тех, кто пропустил Персеиды в прошлые выходные, остаётся всего несколько дней, чтобы посмотреть на падающие звёзды. Зато прогноз погоды для Центральной России и большей части Сибири благоприятный: ночное небо много где будет чистым, и вспышками осколков кометы Свифта — Таттла можно будет полюбоваться в последний раз в этом году.

На этих выходных в чистом августовском небе северного полушария ещё можно будет наблюдать один из самых ярких метеоритных потоков в году — Персеиды, названные так потому, что с точки зрения землянина-наблюдателя «падающие звёзды» выходят из области в созвездии Персея. Но чтобы увидеть Персеиды, совершенно необязательно ориентироваться в звёздных картах — достаточно просто смотреть в сторону горизонта.

Чтобы хорошенько разглядеть Персеиды, нужно уехать подальше от зон светового загрязнения — то есть от городов и дорог, а также крупных промышленных объектов. Если вы живёте в мегаполисе, поищите «тёмные» места на карте светового загрязнения — вот, например, карта для Москвы и МО:

Прибыв туда, где звёздный свет не теряется в огнях большого города, нужно дать глазам привыкнуть к темноте, удобно расположиться и посмотреть вверх.

О том, что метеоритные дожди — это не падающие звёзды, и что всё это как-то связано с кометами, первым догадался итальянский астроном Джованни Скиапарелли (тот самый, в честь которого назвали марсианский аппарат ESA). Персеиды — тоже подарок кометы. Каждый год Земля проходит через облако пыли и каменистых осколков — материала из хвоста кометы Свифта — Таттла (109P/Swift-Tuttle). Сама комета совершает оборот вокруг Солнца за 133 года. В последний раз комета приближалась к Солнцу в 1992 году, а сейчас улетела далеко к Юпитеру. Близко к Земле комета Свифта-Таттла подойдёт в 2126 году.

Когда наша планета проходит через то, что осталось от хвоста кометы Свифта-Таттла, маленьнькие частицы вещества со страшной скоростью (до 200 тыс. км/ч) врезаются в атмосферу. Падая на огромной скорости, песчинки из хвоста кометы толкают перед собой воздух, и тот сжимается; сжатый воздух нагревается до сотен тысяч градусов. Добавьте сюда собственное свечение сгорающей песчинки — и вы получите яркую полоску в ночном небе.

Частицы покрупнее песчинок сгорают ярче; на взгляд наблюдателя они неотличимы от самых ярких звёзд и планет; иногда их сгорание сопровождается взрывом, и они рассыпаются на множество более мелких фрагментов. Кроме того, относительно разнообразный химический состав кометы даёт не только белые, но и окрашенные вспышки — синие, красные и зелёные.