Массовое вымирание кораллов из-за глобальных изменений климата уже давно волнует экологов по всему миру. К счастью, ученые выяснили, что кораллы далеко не так беззащитны, как может показаться на первый взгляд.

Глобальное изменение климата для многих живых существ оборачивается трагедией, но больше всех страдают кораллы. Это особенно важно потому, что они образуют колонии, которые становятся средой обитания для примерно 25% морских обитателей. Избыточная кислотность океанической воды вызвано тем, что океан активно поглощает углекислый газ из атмосферы. В свою очередь это приводит к тому, что кораллам становится все труднее осаждать карбонат кальция, составляющий основу их структуры.

Новое исследование показало, что кораллы на самом деле весьма активно контролируют рост собственного скелета таким образом, чтобы максимально эффективно противостоять разрушительному воздействию кислой среды. Чтобы узнать, как именно кораллы наращивают свои «кости», ученые использовали микрофотографию в ультравысоком разрешении, что позволило им вести наблюдение за кораллом Stylophora pistillata в процессе наращивания скелета. Исследователи увидели, как полип выделяет белковый комплекс, который и приводит к осаждению карбоната кальция из ионов в окружающем водном пространстве. Команда сообщает, что на сегодняшний день это является самым убедительным доказательством в пользу того, что кораллы осуществляют биоконтроль за ростом своего скелета, о чем исследователи рассказали на страницах журнала Science.

«Кислые» белки кораллов способны функционировать в куда большем диапазоне pH, чем считалось ранее, а потому полипы могут создавать скелет даже в условиях избыточной кислотности без особого вреда для себя. Это не означает, впрочем, что кораллы полностью справляются с проблемой. Во‑первых, для образования кораллового рифа полипам все еще необходимо большое количество карбоната кальция, содержание которого падает в связи с подкислением воды. Во‑вторых, из-за повышения температуры воды умирают симбиотические водоросли, окрашивающие кораллы и позволяющие тем фотосинтезировать. Без этих водорослей кораллы быстро обесцвечиваются и вымирают, оставляя после себя безжизненные скелетные остовы.