NASA регулярно отправляют космические зонды на сотни миллионов километров от Земли, чтобы изучить кометы — ледяных «пришельцев» из Внешней области Солнечной системы. Есть еще один способ понаблюдать за некоторыми из них: в 2017 и в 2018 году 3 кометы — 41P, 45P и 46P — пролетят мимо нашей планеты, и их можно будет увидеть в обычный телескоп.
Кометы, которые можно увидеть невооруженным глазом: видео NASA
Движение кометы 41P в 2017 году

Комета — одна из наиболее интересных небесных тел в Солнечной системе. На сегодня обнаружено более 400 короткопериодических комет. Комету называют короткопериодической, если она совершает полный оборот вокруг Солнца за период до 200 лет.

Комета обычно состоит из ядра, комы и хвоста. Ядро — твердая часть небесного тела, в которой сосредоточена почти вся его масса, — похоже на грязный снежный ком, потому что оно состоит из смеси льдов с вкраплением метеорного вещества. Ядро окружает кома, или светлая туманная оболочка из газов и пыли, которая тянется 100 тысяч до 1,4 миллиона километров от ядра. При приближении к Солнцу струи газа и пыли формируют длинные хвосты, которые можно увидеть из Земли, если небесное тело подлетит достаточно близко к нашей планете.

В общей сложности в 2017 и в 2018 году мимо Земли пролетят 3 короткопериодические кометы. По всему миру астрономы настроили телескопы, чтобы изучить структуру и химический состав каждого небесного тела.

«Это дает хорошую возможность заниматься астрономией, не прибегая к запуску космического корабля», — говорит Келли Фаст, руководитель программы по наблюдению за околоземными объектами штаб-квартиры NASA.

Поскольку за кометами можно будет наблюдать даже с помощью простого полевого телескопа (а некоторые — даже невооруженным глазом!), исследователи надеются на помощь астрономов-любителей.

«Астрономы-любители могут помочь нам наблюдать за кометами без перерывов», — объясняет астроном Тони Фархам из Университета штата Мэриленд в США. — «Мы можем объединить усилия любителей и профессионалов для изучения комы. Несколько лет назад мы уже наблюдали так за кометой ISON, и этот опыт оказался очень успешным: мы получили данные 23 разных исследовательских групп по всему миру».

«Популярная механика» решила подробнее рассмотреть каждую из комет, которые уже пролетели или еще пролетят в ближайший год.

  • Комета 41P / Туттля — Джакобини — Кресака

Короткопериодическая комета семейства Юпитера. Впервые ее ообнаружил американский астроном Хорас Туттль в 1858 году, а затем независимо переоткрыли француз Мишель Джакобини и словак Любор Кресак в 1907 и 1951 годах соответственно.

В 2017 году комета пролетела мимо Земли уже в 11-й раз после ее открытия. 5 апреля ее минимальное расстояние от нашей планеты составило 22 миллиона километра, а 13 апреля небесное тело прошло свой перигелий (то есть кратчайшее расстояние от Солнца).

41P можно было наблюдать при помощи обычного полевого телескопа в созвездии Дракона между Большой и Малой Медведицами. Сейчас комета отдаляется, но до конца мая ее еще можно будет разглядеть в телескоп.

41P/Tuttle-Giacobini-Kresak Dominique Dierick 41P/Tuttle-Giacobini-Kresak

  • Комета 45P / Хонда — Мркоса — Пайдушаковой

В 1948-м году комету независимо друг от друга открыли три астронома: японец Минору Хонда, чех Антонин Мркос и словачка Людмила Пайдушакова.

Небесное тело астрономам удалось наблюдать во все его возвращения, кроме 1959-го года. В 1995-м году блеск кометы был самым заметным и достиг 6,5 звездной величины.

В феврале 2017-го комету снова можно было наблюдать в ночном небе — ее расстояние от Земли составило всего 12 миллионов км. Небесное тело можно было наблюдать в небольшой любительский телескоп или даже бинокль. В это же время радиотелескоп обсерватории Аресибо получил первые радарные изображения кометы 45Р. Астрономы выяснили, что размер ядра небесного тела — почти 1,3 км вдоль наибольшей оси, при этом сама комета имеет двудольную форму.

45P/Honda-Mrkos-Pajdusakova Chris Plonski 45P/Honda-Mrkos-Pajdusakova

  • Комета 46P / Виртанена

Небесное тело принадлежит к семейству Юпитера и имеет период в 5,4 года. Комету открыл американский астроном Карл Виртанен в 1948 -м году: он сфотографировал ее в Ликской обсерватории.

К комете планировалось запустить космический корабль Rosetta, но из-за технических неполадок миссию отложили, а корабль вскоре был запущен к комете 67P/Чурюмова — Герасименко.

В декабре 2018 года комета приблизится к Земле на расстоянии 11,5 миллионов км. Самое интересное, что в это время в темном ясном небе ее можно будет увидеть невооруженным глазом.

«У 46P маленькое ядро, но при этом она известна как «гиперактивная» комета», — говорит астроном Тони Фархам из Университета штата Мэриленд в США. — «Мы полагаем, что она выбрасывает с поверхности ледяные кристаллы, это и дает более высокую активность».

46p/Wirtanen 46p/Wirtanen