Новое исследование окаменевших останков небольшого динозавра Limusaurus показало, что с момента рождения до зрелого возраста он проходил удивительную трансформацию: родившись зубастым хищником, динозавр постепенно терял зубы и к зрелости переходил на растительный корм.
Плотоядные дети и родители-вегетарианцы: необычные динозавры

Представьте, как странно было бы жить, если бы вы рождались с полным комплектом отличных острых зубов и затем постепенно теряли бы их с каждым годом. Примерно так эволюция поступила с небольшим двуногим динозавром, жившим 160 миллионов лет назад. Как сообщают палеонтологи, Limusaurus постепенно потерял все свои зубы, но не просто так — их заменил крепкий роговой клюв. Эта трансформация, доселе неизвестная наземным обитателям, позволила динозавру стать травоядным и таким образом выживать, не опасаясь конкуренции со стороны своих более всеядных коллег.

Limusaurus был впервые описан менее чем десять лет назад, на основании нескольких относительно полных окаменелостей взрослых особей и подростков. Максимальная длина особей от кончика морды до кончика хвоста составляет 1,5 метра, а средний вес порядка 23,5 кг, говорит Син Сюй, палеонтолог из Института палеонтологии позвоночных и палеоантропологии в Пекине. Он является соавтором новой статьи, а также возглавлял группу ученых, которые извлекли из горных пород еще несколько останков динозавра.

В настоящее время у исследователей на руках находится 19 скелетов, которые представляют собой 6 различных возрастных групп, в том числе молодь и новорожденных — и именно молодняк вызывает больше всего вопросов. Птенцы, длина которых составляет всего 30 см, имеют десятки прочных, глубоко сидящих зубов сантиметровой длины. Детальный анализ показал, что слегка подросшие особи начинают терять зубы в передней и задней части челюстей, однако до определенного момента сохраняют до 34 зубов. Но вот по достижению полового созревания зубов во рту не остается вовсе. Об это Сюй и коллеги рассказывают в статье, опубликованной недавно в Current Biology.

Многие плотоядные динозавры потеряли зубы в процессе адаптации челюстей под новые условия. Известно, что некоторые виды тираннозавров теряли зубы в зрелом возрасте, но такое радикальное изменение в стоматологическом массиве ученые видят впервые. Кроме того, анализ показал, что за все время жизни Limusaurus испытал по крайней мере 77 других анатомических изменений. К ним относятся изменение пропорций и формы черепа, а также формы верхней челюсти, которая со временем становилась все более искривленной, предположительно служив основой для клюва. Еще одна находка позволяет заключить, что динозавры перешли на растительный рацион: в животах взрослых особей были найдены камни, которые, как известно, помогают измельчать растительность и улучшать пищеварение — так до сих пор поступают некоторые современные птицы, глотая гальку.

Таким образом, говорит Сюй, дети не были просто уменьшенными копиями взрослых, и это позволяло динозаврам еще сильнее снизить конкуренцию: дети развивались и росли во время активной охоты, в то время как взрослые особи спокойно питались растениями. К сожалению, многие скелеты весьма неполные, и палеонтологи уверены, что история может скрывать целый род этих интересных существ, раскопать которых им еще только предстоит.