Снимки космического аппарата Dawn позволили ученым определить, где на поверхности Цереры в поясе астероидов можно найти лёд. Миллиарды лет назад поверхность карликовой планеты омывал огромный океан, убеждены ученые.

Сегодня вода на Церере присутствует в твердом и газообразном состоянии: лед заполняет трещины в глинистой почве, а водяной пар и ледяное крошево иногда вырываются из жерл ледяных вулканов. Но миллиарды лет назад, когда остаточное тепло образования Солнечной системы еще грело Цереру изнутри, на ней плескались воды огромного океана, считают планетологи. Взаимодействие жидкой воды и камня породило современную затейливую стратиграфию Цереры: слои камня на ней чередуются со слоями льда.

Первые свидетельства о том, что на Церере есть вода, появились благодаря космической обсерватории Гершель, на снимках которой в 2014 году заметили водяной пар над поверхностью карликовой планеты. После того, как аппарат Dawn вышел на орбиту, стало ясно, что на поверхности планеты есть большие запасы льда. Но только сейчас стало понятно, где именно его надо искать.

В опубликованном 15 декабря в журнале Science исследовании описывается, где именно на поверхности Цереры и в ее недрах можно найти воду. Чтобы составить карту планеты, ученые использовали ядерный спектрограф, установленный на аппарате Dawn. Облетая Цереру, Dawn посылал на Землю информацию о том, как распределены на ней самые распространенные элементы — водород (который входит в состав воды и немногих минералов), железо и калий. Водорода оказалось больше у полюсов карликовой планеты и в умеренных широтах; по мнению авторов исследования это говорит о том, что Церера постепенно теряет воду на экваторе.

Северный полюс Цереры, испещренный следами метеоритных ударов. T. Platz et al. / Nature
Северный полюс Цереры, испещренный следами метеоритных ударов.

Распределение элементов по поверхности небесного тела также позволило предположить, что лед может сохраняться под каменистой почвой. Редакционная статья на портале журнала Nature поясняет: если космонавт окажется в экваториальных областях, ему придется прокопатьв почву на целый метр, чтобы упереться в ледяной массив. На полюсе же будет достаточно смахнуть верхний слой пыли — и ледяное море Цереры окажется пере глазами.

Еще одно исследование, опубликованное сегодня в журнале Nature, объясняет природу светлых пятне на стороне Цереры, до которой редко доходит солнечный свет. Яркие пятна на снимках теневой стороны оказались замерзшими озерами на дне кратеров, образованных в результате падения метеоритов.

Церера — самое большое космическое тело в Солнечной системе после солнца и планет, и самый большой объекр в поясе астероидов между Марсом и Юпитером. Ее масса составляет треть всего пояса Астероидов. Она же — единственное тело внутри орбиты Нептуна, не имеющее статуса планеты, собственной гравитации которого хватило на то, чтобы принять форму шара.