Если огромный астероид ударится об Землю, то человечеству придет быстрый и печальный конец. Чтобы не допустить этого и оставить катастрофы планетарного масштаба для Голливуда, команда ученых в настоящее время изучает возможность взрывать астероиды еще в космосе. Да-да, это не шутка.
Ученые предлагают взрывать астероиды ядерными зарядами

Это может прозвучать как сюжет для фантастической книги, но среди научного сообщества, работающего в области «планетарной обороны» и следящего, чтобы на Землю не попадали инородные космические тела, эта идея весьма популярна. На пресс-конференции во время встречи Американского геофизического союза на этой неделе, исследователи из Лос-Аламосской национальной лаборатории и Центра космических исследований имени Годдарта рассказали о перспективных способах предотвращения подобных катастроф. Оказалось, что в настоящее время есть два проверенных варианта: кинетические импакторы, которые выводят кометы и астероиды с орбит, близких к Земле, а также взрывчатка, которая решает проблему радикальным образом.

Сейчас астрономам известны порядка 15 000 объектов на околоземной орбите (или просто находящихся близко к планете), которые могут представлять потенциальную угрозу. Планетарная оборона, комплекс защиты от подобного рода гостей из космоса, разрабатывается в течение нескольких десятилетий, но в прошлом году получила особо мощный импульс, связанный с запуском Координационного бюро планетарной защиты НАСА.

Миссия этого подразделения состоит в том, чтобы обеспечить заблаговременное обнаружение потенциально опасных объектов (более 30−50 метров в диаметре) в пределах 0,05 а.е. от Земли. В разработке уже находятся несколько интересных проектов. К ним относится OSIRIS-Rex, миссия по возврату астероидов в космос, а также Asteroid Redirect Mission (AIM), которая ставит своей целью посетить ближайший к Земле крупный астероид, собрать многотонные валуны с его поверхности и отправить этого назойливого соседа обратно на лунную орбиту.

Миссии, как OSIRIS-Rex и AIM являются первыми шагами на пути к пониманию угрозы, исходящей от объектов, сближающихся с Землей. Своевременное реагирование на подобные события может спасти жизни многих людей. «Очень важно, что мы постепенно уменьшаем время ответной реакции», говорит Джозеф Нут из Центра космических полетов Годдарта. В качестве примера он привел случай, когда комета C/2013 A1 прошла на очень близком расстоянии от Марса всего спустя 22 месяца после ее открытия в январе 2013 года. Если такой объект обнаружат летящим в опасной близости от Земли, человечество может не успеть отреагировать должным образом, а потому своевременная информированность играет здесь ключевую роль.

Нут считает, что хорошим способом защиты послужил бы космический корабль-наблюдатель, который, находясь на орбите, регулярно осуществлял бы мониторинг околоземного пространства на предмет угрозы. Если такой сторож что-то обнаружит — он сможет сразу передать сигнал кораблю-перехватчику, который разберется с проблемой. «Наблюдатель может документировать ось вращения астероида, его форму и орбиту, чтобы мы могли рассчитать максимальную вероятность его отклонения от Земли» говорит Нут. В идеале, как только объект с высокой вероятностью угрозы будет определен, в течение года должен быть запущен один или несколько перехватчиков.

Модель воздействия кинетического импактора на астероид Модель воздействия кинетического импактора на астероид

Катарина Плеско, исследователь из Лос-Аламоса, которая использует суперкомпьютеры для моделирования сценариев отклонения астероидов, говорит, что кинетическое отклонение космических объектов пусть и предпочтительнее, но не всегда может решить проблему. Вероятно, если объект будет достаточно велик, людям придется применять не обычную, а ядерную взрывчатку.

«Кинетический импактор — это, по сути, огромное пушечное ядро. Такая технология в нашем случае работает очень хорошо, поскольку позволяет перехватить даже те объекты, которые движутся с огромной скоростью. Но если нам нужно по‑настоящему много энергии то ядерный взрыв — прекрасный способ получить ее», объясняет Плеско. Ядерный заряд обладает наименьшей массой и выделяет наиболее количество энергии среди аналогов. Большая часть энергии, вырабатываемой при взрыве, идет в виде рентгеновских лучшей, которые нагревают и испаряют поверхность ближайших объектов. В случае ядерной бомбы, детонирующей возле астероида, это приводит к тому, что космический булыжник отлетает в противоположном направлении от взрыва. Если правильно подгадать момент, можно даже полностью разрушить астероид.

Правда, пока миссий, которые бы так или иначе предполагали использование ядерного оружия, в НАСА не анонсировано. Эта идея пока существует в умах ученых и в виде расчетов суперкомпьютеров, хотя в прошлом году она была конкретизирована и предложена к рассмотрению в рамках проекта Hypervelocity Asteroid Mitigation Mission for Emergency Response (HAMMER). По мнению ученых, в случае чрезвычайной ситуации, для предотвращения космической угрозы сгодятся любые меры.