Нематоды — небольшие круглые черви, которые слепы потому, что у них полностью отсутствуют глаза. Но это не мешает им чувствовать свет: ученые выяснили, что уникальные фоторецепторы нематод воспринимают УФ-излучение во много раз эффективнее человеческого глаза.
Нематоды чувствуют свет благодаря вкусовым рецепторам

Несмотря на то, что у крошечных (около миллиметра в длину) аскарид, известных как нематоды, нет глаз, они все же способны различать свет. В 2008 году исследователи обнаружили, что черви начинают извиваться при попадании на них УФ-лучей. Судя по всему, этот защитный механизм появился у них для того, чтобы избежать смертельных доз солнечной радиации. Но когда ученые провели анализ тканей, то обнаружили, что у нематод нет ни опсина, ни криптохрома — двух единственных типов светочувствительных белков (фоторецепторов), которые в настоящее время открыты у животных. Вместо этого они нашли LITE-1, белок из «семейства» вкусовых рецепторов.

Это означает одно из двух: или LITE-1 позволяет им чувствовать побочные продукты химических реакций, которые появляются при попадании УФ-света на тело животного (к примеру, перекись водорода), или это совершенно новый вид фоторецепторов. Если последняя теория правдива, то белок будет посылать сигналы нервной системе сразу после попадания на него фотонов. В исследовании, опубликованном в журнале Cell, ученые изучили LITE-1 с помощью широкого спектра тестов, чтобы выяснить, может ли он на самом деле чувствовать, а не просто косвенно ощущать воздействие света. В результате они обнаружили, что LITE-1 — это не просто новый фоторецептор, но он также оказался в несколько десятков раз эффективнее распознавания видимой части светового спектра.

Млекопитающие не производят этот белок, но исследователи говорят, что, возможно, и другие вкусовые белки могут обладать аналогичным свойствами чувствовать УФ-излучение. Возможно, в один прекрасный день на их основе удастся синтезировать солнцезащитный крем, который будет поглощать солнечные лучи намного эффективнее.