Ученые выяснили, что массовый падеж морских птиц вызван тем, что они набивают свои желудки разлагающимися пластиковыми отходами, дрейфующими по морям и океанам. Но что заставляет птиц поедать токсичный и опасный пластик?
Морские птицы поедают пластик, принимая его за деликатес

Сернистый запах разлагающихся водорослей может вызывать у человека отвращение и тошноту, но для морских птиц это сигнал к тому, что сегодня их ждет праздничный обед. Новое исследование, опубликованное в журнале Science Advances, доказывает, что аромат, испускаемым гниющим пластиковым мусором, птицы принимают за запах пищи. Это открытие может объяснить то, почему за последнее время падеж морских птиц от отравления бытовыми отходами увеличился до тревожных масштабов.

Примерно до середины XX века ученые полагали, что птицы вовсе не чувствуют запахи. Однако, согласно ведущему автору статьи Мэтью Савока, большинство птиц все-таки обладает чувствительностью к запахам, а некоторые группы птиц (например, альбатросы и киви) обладают исключительным обонянием. У морских птиц оно развито по вполне очевидным причинам — они кормятся на огромных просторах открытой воды (сотни, и даже тысячи квадратных километров), при этом источники их пищи неоднородны по своей природе. Поэтому, чтобы найти иголку в стоге сена, птицам и пришлось обзавестись отличным нюхом на съестное.

Мэтью Савока хоронит на дне залива Монтерей мешки с мусором
Изучение того, что происходит с мусором за три недели

То, что для нас выглядит как груда мусора, животные принимают как источник пищи. Оно пахнет едой, оно плывет в море — почему бы не съесть его? К сожалению, переварить пластик и многие другие бытовые отбросы попросту невозможно. В ходе эксперимента исследователи поместили небольшое количество обычного пластикового мусора, заключенного в сетчатые мешки, в океанические воды на три недели. Когда по истечению срока они извлеки пакеты и измерили химическим анализатором (который часто используется для оценки винных ароматов), выяснилось, что специфический запах вызывало соединение под названием диметилсульфид (DMS). Это очень важно, поскольку DMS является одним из основных химических секретов, выделяемых водорослями, которые поедают крошечные морские рачки — любимое лакомство морских птиц. Для них запах диметилсульфида в первую очередь указывает на то, что где-то неподалеку вовсю пирует криль, а сталось быть и хищнику можно перекусить.

Исследователи до сих пор не уверены, почему пластик начинает пахнуть диметилсульфидом. Быть может все дело в том, что он становится субстратом для водорослей, которые произрастают на нем и начинают приманивать рачков со всех окрестных вод. Другая теория заключается в том, что, когда пластиковый мешок всплывает, облепившие его водоросли быстро высыхают на солнце, и их разлагающиеся останки производят все тот же DMS. Как бы то ни было, ученым еще предстоит выяснить, кроется ли все дело только в запахе, или на птиц влияют и другие, пока неизвестные факторы.