Tetrapodophis amplectus — ископаемая четвероногая рептилия, долгое время считавшаяся недостающим промежуточным звеном между древними ящерами и змеями. Однако новые исследования показали, что это существо могло быть просто морской ящерицей, и этот факт расколол научное сообщество на для враждующих лагеря. Из этой статьи вы узнаете, в чем кроется причина споров и почему бесценная находка может быть и вовсе потеряна для научного сообщества.
T. amplectus: как ископаемая рептилия стала яблоком раздора

В прошлом году палеонтологи обнаружили существо, названное первой из известных человечеству четвероногих змей. Крошечный череп чуть более сантиметра в длину, извилистое тело, запросто умещающееся на ладони взрослого, четыре тонкие конечности с длинными и цепкими лапами… Это хрупкое существо произвело настоящий фурор. Однако на встрече Общества палеонтологии позвоночных (SVP) на прошлой неделе группа ученых предположила, что ископаемое — это не змея, а морская ящерица. И этот камень преткновения выводит крупнейших мировых специалистов из себя.

Год назад исследователи во главе с Дэвидом Мартилл из Портсмутского университета сообщили в журнале Nature, что ископаемое, названное ими Tetrapodophis amplectus, было недостающим звеном в змеином эволюционном древе. Исследователям известно, что змеи эволюционировали из четвероногих рептилий (у многих и по сей день внутри тела сохраняются рудиментарные зачатки конечностей), но в настоящее время были обнаружены лишь немногие переходные формы. Поэтому ученые продолжают выдвигать различные гипотезы того, были ли ящерицы, первыми потерявшие конечности, земными или морскими существами.

Согласно описанию Мартилла, ископаемое обнаружили в свое известняка, которому порядка 108 миллионов лет. В таких породах могут встречаться останки как морских, так и наземных животных. Тело рептилии состоит из 150 позвонков, при этом сравнительно короткий хвост имеет всего 112. Помимо этого, у находки ярко выражены загнутые клыки и чешуйки на животе, что, по словам ученых говорит о том, что это существо жило в норах. Однако с этим согласны далеко не все. На прошлой неделе на ежегодном собрании SVP, палеонтолог Майкл Колдуэлл из Университета Альберты в Эдмонтоне, Канада, и его коллеги представили свои собственные исследования образца, опровергающие гипотезу Мартилла.

Новый анализ показал, что (как видно на фотографии сверху) когда «чехол» из горной породы, в котором находилось ископаемое, раскрыли, то тело осталось на одной половине камня, в то время как голова осталась во втором, вместе с отпечатком тела. По словам Майкла, «каждая особенность, которая была идентифицирована в оригинальном исследовании как характеристика змеиной природы, или была неверна, или не наблюдается вовсе». К примеру, в черепе современной змеи некоторые кости удлинены, что позволяет рептилии очень широко открывать пасть, чтобы заглотить добычу или нанести укус. У ископаемого же эти кости носят более С-образную форму, окружая слуховой аппарат — характерная черта «чешуйчатых» ящериц. Кроме того, хоть у ископаемого больше позвонков в теле, нежели в хвосте, хвост этот длиннее, чем у современных ящериц. Таким образом, ученые предположили, что ископаемое — это Dolichosaurus, вымерший вид морского ящерицы.

Обстоятельства осложняются тем, что палеонтологи попросту не могут исследовать образец настоящее время, чтобы прийти к единому мнению. Колдуэлл говорит, что ископаемое было лишь арендовано для исследований, и сейчас находится в частной коллекции, владелец которой по каким-то причинам ограничил доступ к находке. Это сделало Tetrapodophis amplectus яблоком раздора, и бесценная находка теперь может быть и вовсе потеряна для науки. К сожалению, это один из тех нередких случаев, когда основной проблемой на пути ученых являются не научные, а этические и юридические барьеры. Как бы то ни было, разъяренное научное сообщество надеется, что в дальнейшем исследователям все-таки удастся получить доступ к образцу, чтобы те смогли продолжить свою работу.