Когда английский астроном Уильям Гершель открыл шестую луну Сатурна, в России правил император Павел I: стоял далекий 1789 год. Новый спутник назвали по имени мифологического великана — Энцеладом. Спустя два века обнаружится, что этот шарик радиусом едва в треть лунного — одно из самых интересных небесных тел Солнечной системы.
Что мы знаем об Энцеладе?

Самое интересное, что мы узнали об Энцеладе — это то, что там есть всемирный (то есть покрывающий весь этот небольшой мирок) соленый океан. Сверху он покрыт толстым слоем льда. Этого океана никто не видел, но колебания и отклонения Энцелада от орбиты можно объяснить только существованием огромного массива жидкости под его твердой оболочкой.

Строение Энцелада NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/Cornell/SSI Ледяная корка, океан, твердое ядро.

Когда газы, растворенные в воде всемирного океана Энцелада, прокладывают себе путь сквозь толщу льда, за ними следует вода, и на поверхности спутника бьют гигантские фонтаны. Пролетая близко к Энцеладу, космический аппарат «Кассини» сделал потрясающие снимки его южного полюса, на которых фонтаны видны отчетливо. 90% их вещества составляет водяной пар.

Гейзеры Энцелада NASA/JPL-Caltech/University of Arizona/Cornell/SSI Снимок Южного полюса спутника, сделанный аппаратом

Ученые полагают, что вблизи таких фонтанов вполне могут существовать условия для зарождения жизни. Одна из самых популярных среди ученых теорий о том, где появилась жизнь на Земле, связывает появление первых одноклеточных с черными курильщиками — горячими источниками, бьющими со дна земных океанов. По сей день на черных курильщиках обитает множество видов живых организмов, в то время как океанское дно вокруг них остаются безжизненными и пустыми. Возможно, фонтаны Энцелада создают подобные условия на далекой ледяной луне Сатурна.

Раны на ледяном теле Длинные желобы, из которых бьют фонтаны водяного пара. Трещины в ледяной корке Энцелада, через которые океан проложил себе дорогу, могут быть очагом зарождения примитивной жизни.

У Энцелада два лица: молодое и старое. Поверхность спутника, повернутая прочь от Сатурна, молода по геологическим меркам. Пролетающие мимо метеориты не успели оставить на ней россыпь кратеров, и ее рельеф определяется складками ледяной корки. Вторая сторона Энцелада похожа на Луну: она вся испещрена кратерами, оставленными миллионы лет назад метеоритами разной величины.

Два лица На снимке видна разница между старой и новой поверхностями Энцелада. Старая покрыта кратерами, новая, иссеченная трещинами, говорит о бурной геологической активности в этой части спутника.