Металлы, следы которых сохранились в окаменелостях динозавров, могут дать ученым ключ к пониманию того, в какие цвета были окрашены доисторические пернатые ящеры. С помощью рентгеноскопии специалисты изучили перья современных птиц и выяснили, что металлы напрямую связаны с определенными формами меланина, которым окрашен тот или иной участок оперения.
Какого цвета были перья динозавров: неожиданное открытие

В работе, опубликованной в журнале Scientific Reports, Рой Уоджелс, соавтор исследования из Манчестерского университета, Англия, заявляет, что изучение оперения современных птиц поможет археологам и зоологам воссоздать внешний облик вымерших животных. Меланин — доминирующий пигмент у птиц и прочих млекопитающих, содержание которого в клетках определяет также цвет кожи, глаз и волос человека. Так, эумеланин создает черный или темно-коричневый оттенок, а феомеланин отвечает за красные и желтые цвета. Однако несмотря на всю значимость пигмента, до сих пор ученым не было доподлинно известно, как именно он взаимодействует с различными химическими элементами.

Используя рентгеновское излучение, ученые смогли проанализировать химический состав меланина без вреда для структуры перьев. В качестве материалов для анализа были выбраны перья четырех видов хищных птиц — пустынного канюка, красного ястреба, пустельги и сипухи. Оказалось, что «узоры» меланина практически полностью повторяют распределение металлов в его составе, таких как медь, кальций и цинк. Таким образом, в зависимости от концентрации того или иного элемента можно узнать, какой именно тип меланина находился в перьях и даже распознать узорчатый рисунок на них. К примеру, комплексы из цинка и серы свидетельствуют о том, что в перьях присутствовал феомеланин красного цвета, а следы цинка без примеси других веществ говорят о том, что структура содержала более темный пигмент. «Это исследование не только повлияло на фундаментальное понимание принципов пигментации в современных организмах, но и обеспечило существенный вклад в методики восстановления внешнего вида ископаемых животных», заключает команда в своей работе.

Меланинпродуценты органические по своей природе, а потому быстро разрушаются после смерти животного. Но вот металлы сохраняются в ископаемых очень долгое время, что делает их отличным материалом для анализа. Стоит отметить, что ранее методика анализа следов меди в найденных останках птицы Confuciusornis Sanctus, которая обитала на планете около 120 миллионов лет назад, уже помогла зоологам распознать характер ее окраса, а нынешнее исследование в свою очередь существенно дополнило и улучшило ее.