Оказывается, от неандертальцев современные люди отличаются строением ушей. Крошечные слуховые косточки, находящиеся в ухе, у неандертальцев выглядели совсем по‑другому, хотя слуховой аппарат в целом был устроен похоже. Это открытие может пролить свет на происхождение языка.
Уши неандертальцев сильно отличались от наших
A. Stoessel & P. Gunz
Барабанная перепонка (серая), слуховые косточки (желтый, зеленый и красный) и внутреннеее ухо (голубой) современного человека. Монетка в 1 евроцент для масштаба.

Три мелкие косточки уха — молоточек, наковальня и стремя- составляют барабанную полость и у всех млекопитающих служат для того, чтобы направить звуковую волну в заполненное жидкостью внутреннее ухо. Это самые маленькие кости в теле почти любого млекопитающего. Неудивительно, что они очень редко попадаются палеонтологам и археологам.

Группа исследователей под руководством антрополога Александра Штосселя (Alexander Stoessel) использовала компьютерную томографию, чтобы создать компьютерные 3D-модели этих маленьких косточек на основе фрагментов черепов неандертальцев. Сравнив получившиеся модели с формой косточек людей современного типа, ученые пришли к удивительным выводам: уши неандертальцев и современных людей были устроены по‑разному, но функционально они различались очень незначительно. Эволюция уха неандертальца и Homo sapiens пошла разными путями, но результат оказался примерно одинаковый, считают специалисты.

Результаты исследования предполагают, что эволюцией ушей неандертальцев и наших предков двигали похожие процессы. Возможно, неандертальцам нужно было слышать не только звуки природы, но и человеческую речь. «Возможно, дальнейшее изучение слуховых аппаратов гоминид поможет узнать, владели ли неандертальцы речью», считает один из авторов исследования, Жан-Жак Ублин (Jean-Jacques Hublin).

Результаты работы опубликованы в журнале PNAS, кратко о нем рассказывает пресс-релиз на сайте общества Макса Планка.