В понедельник НАСА провело пресс-конференцию, на которой был поднят вопрос об «удивительной активности» на поверхности ледяного спутника Юпитера под названием Европа. И пусть на данный момент все разговоры об уникальных свойствах луны — это всего лишь гипотезы, давайте вместе разберем, что же известно нам о Европе на сегодняшний день.
Европа, спутник Юпитера: подледный океан на далекой луне

Европа была обнаружена случайно. 7 января 1610 года Галилео Галилей направил телескоп на Юпитер и внезапно увидел, что планету сопровождают 4 маленьких светящихся объекта. В течение следующих ночей он установил, что они вращаются вокруг гиганта. Позже немецкий астроном Симон Мариус даст им имена: Ио, Европа, Ганимед и Каллисто.

В 60-е годы прошлого столетия интерес астрономов был в первую очередь направлен на космическую программу «Apollo», однако ученые из НАСА занимались изучением и других областей Солнечной системы. Они установили, что, используя гравитацию других планет, можно послать зонд гораздо дальше, чем если просто запускать его с Земли по прямой. 2 марта 1972 года модуль Pioneer 10 был запущен с мыса Канаверал во Флориде и достиг Юпитера в ноябре 1973 года, где и получил первые крупные снимки Юпитера и его спутников.

Вслед за ним был послан следующий аппарат — Voyager 1, достигший Юпитера 6 января 1979 года. Именно он передал первые детальные изображения Европы, которые обратили на себя внимание ученых. Внимательно присмотревшись к глубоким трещинам, покрывающим ледяную корку планетоида, они пришли к выводу, что больше всего это похоже на гидроразрыв. Такие разрывы астрономы наблюдали лишь в одном месте Солнечной системы — на Земле, где жидкая вода, попав в толщу льда, часто приводила к нарушению его структуры. На основе этого был сделан вывод, что Европа может скрывать под ледяным покровом океан жидкой воды.

Ровная ледяная корка Европы покрыта глубокими трещинами Ровная ледяная корка Европы покрыта глубокими трещинами

Galileo, еще один зонд-путешественник, подтвердил наличие тонкой атмосферы на Европе и помог расшифровать ее состав. Помимо этого, он обеспечил доказательства существования подповерхностного жидкого океана, предоставив карту рельефа местности, обладающего ярко выраженными приливными изгибами. Вероятно, именно это открытие, теперь уже почти неоспоримое, и сделало Европу мишенью для будущих космических проектов НАСА. Совсем недавно модуль Juno достиг Юпитера, однако его деятельность будет связана лишь с разведкой на самой планете, не затрагивая спутники. Зато проект Europe-Clipper поставил своей целью изучение непосредственно луны и, быть может, именно его высокоточная фототехника позволит наверняка сказать, существует ли на луне вода.

К сожалению, в настоящее время из-за обилия космических проектов НАСА столкнулось с проблемой недостаточного финансирования: по сравнению с $175 млн бюджета, выделенного в 2016 году, финансирование на 2017 составило всего $49 млн. Пусть эти цифры кажутся нам огромными, в масштабе космических экспедиций они остаются весьма скромными. Мы надеемся, что это никак не повлияет на динамику проекта и уже в 2020 году человечество получит четкий ответ на то, существуют ли в переделах Солнечной системы планеты и планетоиды с достаточным количеством жидкой воды.