Счет обнаруженных экзопланет идет уже на тысячи, и многие из них находятся в обитаемых зонах своих звезд. Это означает, что теоретически на них может быть жидкая вода и жизнь. Однако большая часть экзопланет была обнаружена возле очень далеких от Земли звезд. И только вчера астрофизики подтвердили, что вокруг нашего ближайшего звездного соседа (после Солнца, конечно), красного карлика Проксима Центавра, тоже вращается планета, не слишком отличная от нашего мира.

Проксима Центавра находится от Земли на расстоянии 4,22 светового года — в шаговой доступности, по космическим меркам. Исследование, опубликованное в журнале Nature в среду, подтвердило, что эта звезда освещает Проксиму b — планету земного типа, которая вращается в обитаемой зоне звезды.

Несмотря на то, что Проксима b гораздо ближе к своей звезде, чем Земля к Солнцу (год там длится 11,2 дня), ее поверхность не слишком горяча: масса красного карлика Проксимы Центавра в восемь раз меньше массы Солнца, и светит она куда менее ярко. В результате планета получает всего на 65% больше тепла, чем Земля. Если там есть атмосфера, там может быть и жидкая вода, считают ученые. Масса планеты составляет как минимум 1,3 массы Земли.

Расстояние от Солнца до ближайших звезд
Проксима Центавра — ближайшая к нам звезда (на карте показана красным кружком.)

Впрочем, ученые сомневаются в возможности обнаружить на новооткрытой планете жизнь. Во‑первых, планета получает от звезды на 65% больше губительной радиации, чем Земля. От излучения Солнца нас защищает мощное магнитное поле Земли, однако у новой экзопланеты такой защиты может и не быть. Во‑вторых, период ее вращения вокруг своей оси скорее всего совпадает с периодом обращения вокруг звезды. Это означает, что планета всегда развернута к своему солнцу одной стороной и на ней не сменяются ночь и день. Многие биофизики считают, что суточные колебания температур очень важны на ранних этапах зарождения жизни, а без них шансов на появление живых существ мало.

Почему же ближайшая к Солнечной системе экзопланета так долго ускользала от внимания ученых? Подозрения о том, что вокруг Проксимы Центавра вращается планета, циркулировали в научном сообществе с 2000 года, но все исследования звезды не могли дать окончательных доказательств ее существования. Для того, чтобы окончательно подтвердить или опровергнуть факт ее существования, астрофизики прибегли к одному из самых популярных способов обнаружения экзопланет — методу Доплера.

Метод Доплера основывается на взаимном влиянии звезды и одиночной планеты: вращаясь вокруг звезды, планета «раскачивает» свое солнце, и спектр звезды, наблюдаемый земными телескопами, изменяется согласно эффекту Доплера.

Группа ученых под руководством Гийома Англада — Эскюде (Guillem Anglada-Escudé) из Лондонского университета королевы Марии использовала для поиска Проксимы b HARPS — высокоточный спектрограф, установленный на телескопе в обсерватории Ла-Силья в Чили. Эксперимент назывался «бледная красная точка» (по аналогии со знаменитой «бледной голубой точкой» Карла Сагана, означающей Землю, какой ее можно увидеть из дальнего космоса). 60 дней подряд, работая по 20 минут каждую ночь, HARPS записывал данные о спектре Проксимы Центавра. Проанализировав данные, астрономы поняли: сомнений быть не может, Проксима b существует.

Инструмент, позволивший обнаружить ближайшую экзопланету
HARPS — высокоточный спектрограф, установленный на телескопе в обсерватории Ла-Силья в Чили

Ее близость к Земле (по сравнению с другими известными планетами земного типа) позволит наблюдать ее с помощью телескопов и получить данные, которые недоступны для нас из-за удаленности других экзопланет. Точно измерить ее размер и массу еще предстоит: для этого нужно, чтобы планета прошла между своим солнцем и Землей, однако существует только 1,5% вероятность того, что это произойдет. Частые вспышки звезды так же осложняют наблюдение за ней.

Если путешествие к другим звездам когда-нибудь станет возможным, Проксима b станет первой остановкой на этом пути.