Как правило, эволюционные изменения занимают тысячи и миллионы лет. Однако иногда живые существа эволюционируют очень быстро — если того требуют обстоятельства. Исследование, опубликованное сегодня в журнале Proceedings of the Royal Society B, рассказывает о рыбах, которым удалось за 100 лет избавиться от черты, на приобретение которой ушло несколько столетий тщательной селекции.

Так выглядит крупный зеркальный карп
А так выглядит обычный карп с полноценной чешуей

В дикой природе карпы (Cyprinus carpio) покрыты жесткой чешуей, как и многие другие рыбы. Но европейские монахи несколько столетий выводили, а затем поддерживали популяцию карпов с мутацией, которая делала чешую почти незаметной, а чешуйки — мягкими и маленькими или наоборот, гипертрофированно большими. Таких рыб удобнее чистить и готовить, поэтому гладкие («зеркальные») карпы очень ценились на европейских кухнях.

В 1912 году зеркальных карпов завозят на Мадагаскар, где до тех пор не водилось подобных рыб. Их разводят в искусственных водоемах и выпускают в естественные; очень скоро карпа можно обнаружить в любом пресном водоеме острова.

Уже в конце 50-х жители острова стали замечать, что карпы все чаще обзаводятся твердой чешуей. Исследование этого года, основанное на инспекции чешуи и генотипа порядка 700 диких карпов и рыб, выросших на рыбозаводах, выявило, что 75% карпов на Мадагаскаре теперь покрыты плотной чешуей, подобно своим диким европейским предшественникам.

Эти факты не были бы так удивительны, если бы карпы просто утратили «зеркальную» мутацию в процессе естественного отбора — такое часто случается, когда искусственно выведенные животные попадают в дикую природу. Полноценная чешуя действительно лучше защищает рыб от хищников и паразитов. Однако генетическая мутация, обеспечивавшая «зеркальность», сохраняется в геноме всех мадагаскарских карпов. Рыбы вернули себе чешую через изменения в работе сотни других генов.

Этот процесс занял всего 100 лет, или 40 поколений рыб, заключают ученые.