Американские ученые обнаружили останки ископаемого дельфина, который жил 25 миллионов лет назад. Его череп, найденный на Аляске в начале 50-х, больше 70 лет пролежал в музее. Возможно, теперь он поможет пролить свет на загадку исчезновения обширной группы дельфинов.

ALEXANDRA BOERSMA
Так могли бы выглядеть дельфины, одному из которых принадлежал череп
Гангский дельфин — ближайший родственник недавно открытого ископаемого дельфина

В коллекции Национального музея естественной истории в Вашингтоне ископаемые останки (череп длиной 22 сантиметра) хранились с 1951 года; его обнаружил на юго-востоке Аляски геолог Дональд Миллер. И только недавно исследователи изучили его и пришли к выводу, что череп принадлежал ранее неизвестному типу дельфинов.

Этот дельфин, получивший название Arktocara yakataga рассекал воды северных морей около 25 миллионов лет назад, в эпоху позднего олигоцена. Примерно в это время древние китообразные разделились на два подотряда — усатых (синих и горбатых) и зубатых (кашалотов и дельфинов) китов. Изучив череп и сравнив его с черепами других дельфинов, живущих и вымерших, ученые заключили, что ближайшим родственником Arktocara yakataga приходится гангский речной дельфин Platanista .

Гангские дельфины — последние представители своей некогда разнообразной и широко распространенной группы. Для ученых остается загадкой, как и почему из этой группы остался один-единственный вид. Возможно, череп одного из ближайших родственников поможет приблизиться к ответу на этот вопрос.