Долгие 392 года по волнам Атлантики плавает одна и та же акула. Она застала царя Алексея Михайловича и первых поселенцев в Новом свете, пережила все промышленные, культурные и социальные революции и две мировых войны. Недавно ученые научились определять возраст рыб с помощью радиоуглеродного анализа и поняли, что эта акула — самое старое из живущих позвоночных.

Шестиметрового долгожителя, возможно — самого старого позвоночного из живущих, обнаружила международная группа ученых из Копенгагенского университета и Оксфорда. Ее продолжительность жизни превышает даже продолжительность жизни гренландских китов, которая может достигать 100 лет.

Чтобы определить возраст акулы, ученые подвергли радиоуглеродному анализу пленки, покрывавшие роговицу ее глаз. Дело в том, что некоторые ткани, окружающие глаза рыб, очень медленно обновляются и фактически остаются неизменными с рождения особи. Как в мультфильме «Тайна третьей планеты», где пленки цветов-зеркал хранили воспоминания о прошлом, пленки роговицы могут многое рассказать о возрасте животного и даже об изменениях в окружающей среде, происходивших во время его жизни. Ученые и раньше использовали анализ пленок роговицы для определения возраста китов, но в случае с акулой они первый раз опробовали это метод на рыбе.

О том, что акулы живут дольше, чем люди, уже догадывались. Акула растет всю жизнь, прибавляя приблизительно 1 см в год. Тот факт, что некоторые из них достигают колоссальных размеров, говорит об огромной продолжительности жизни этих рыб; но проверить это удалось только сейчас. В ходе исследования были пойманы две особо крупные акулы. Длина одной достигала 4,9 метров, а другой — целых пяти. Радиоуглеродный анализ показал, что им было по 223 и 329 лет соответственно. Исследователи также предположили, что половой зрелости эти самки акул достигали в возрасте 156 лет.