С первого взгляда кажется, что генетическое разнообразие животного мира невероятно, но на самом деле это не совсем так. Благодаря крупным вымираниям, вызванным «локальными концами света», множество видов исчезло с лица Земли, и мы наблюдаем не столь многочисленное потомство выживших везунчиков. Какие существа могли бы остаться в живых, будь они чуть удачливее?

Археоциаты. Они просуществовали на Земле не так уж долго, но успели оставить след. Первые археоциаты возникли около 542 миллионов лет назад и по структуре напоминали родственные им современные морские губки, образовывая прочные пористые массы разнообразных форм. Несмотря на успешное распространение, уже через 20 миллионов лет археоциаты начали резко вымирать по неизвестной причине.
Геликоплакоиды жили около 525 миллионов лет назад и относились к одним из первых иглокожих. Эти небольшие создания не вырастали больше семи сантиметров, но были покрыты своеобразной защитой и могли растягиваться для передвижения. Вероятнее всего, геликоплакоиды жили в вертикальных грязевых норках и питались планктоном. Они вымерли сравнительно быстро — за 15 миллионов лет.
Halwaxiida. К этому отряду доисторических спиральных (надотряд, включающий в себя моллюсков, червей и иных беспозвоночных) относились самые разные существа — чешуйчатые слизнеобразные виваксии и червеобразные халкиериды. До сих пор неизвестно, были ли они на самом деле связаны между собой. Так или иначе, отряд не пережил среднего кембрия и вымер около 497 миллионов лет назад.
Динокариды, они же «ужасные креветки», бороздили моря кембрия 515 миллионов лет назад. Самым известным из них являлся аномалокарис, успешный хищник метровой длины с великолепным зрением и острейшими когтями. Вероятнее всего, он охотился на небольших трилобитов. Существовали и более мирные виды динокарид, питающиеся планктоном, например, двухметровый Aegirocassis benmoulae.
Blastozoa. Один из крупнейших надтипов древних иглокожих, напоминающих современные морские лилии. Они были необычайно распространены, встречаясь на дне значительно чаще, чем геликоплакоиды и другие иглокожие. Blastozoa развились в множество видов и форм, прошли через глобальное оледенение и окончательно вымерли лишь 70 миллионов лет назад, в великое вымирание позднего девона.
Хомалозои. Эти иглокожие со странными телами до сих пор остаются одними из самых малоизученных представителей своего типа. Известны два основных отряда хомалозоев. Корнутаны, формой напоминающие ботинок, появились в середине кембрия. В раннем ордовике к ним присоединились плоские симметричные анкиориды, пережив своих предшественников. Они вымерли лишь в позднем каменноугольном периоде.
Граптолиты. Эти морские суперорганизмы состояли из колоний многочисленных микроскопических существ, подобно современным кораллам. Ордовик стал их золотым временем, позволив развиться в сотни новых форм, включая плавающие около поверхности океана с помощью воздушных мешков. Вымерли граптолиты в позднем каменноугольном периоде, вместе с незаслуженно забытыми хомалозоями.
Эдриоастероиды. Очередные иглокожие с невероятно древней историей. Претендуют на причисление к себе самого первого иглокожего в мире — Arkarua adami, жившего 600 миллионов лет назад. Ордовик позволил им развиться, как и многим другим видам, но массовое пермское вымирание 252 миллиона лет назад покончило с эдриоастероидами, как и с 90% прочей жизни в океанах.
Трилобиты. Одни из самых известных доисторических членистоногих, которых также не пощадило массовое пермское вымирание. Науке известно около 20 тысяч видов трилобитов, что многим другим отрядам только снилось. Первые трилобиты возникли 521 миллион лет назад, просуществовав на планете около 300 миллионов лет.
Конодонты. Хордовые, зародившиеся в позднем кембрии, около 500 миллионов лет назад. Могли жить на любой глубине и выдерживали самую разную температуру воды, благодаря чему распространились по всей планете. Известно около 1500 видов конодонтов, от донных падальщиков до активных хищников. Умудрились пережить даже трилобитов, проскочив в триасовый период.

Один из знаменитых биологов-эволюционистов, Стивен Джей Гулд, однажды заметил, что естественный отбор — достаточно бесполезная штука. Если взглянуть на историю планеты, неважно, насколько велик ваш мозг и совершенна кровеносная система, поскольку огромные космические булыжники могут избавить от вас планету в мгновение ока. Ну да, смешно. Если бы не было так грустно.