Да, это правда: маленькие утята успешно пользуются такими абстрактными понятиями, как тождество и различие. Это помогает им запомнить маму-утку и отличать ее от других птиц.

Antone Martinho III, Alex Kacelnik / Science
Кадр из видеозаписи эксперимента: утенок, запечатлевший пару одинаковых шариков, не обращает внимания на пару разных

Ученые пытались объяснить импринтинг — способность утенка запоминать то, что первым попадается на ему на глаза после рождения. В природе это всегда мать, и, однажды запомнив ее, утенок будет повсюду следовать за ней и никогда не потеряется и не перепутает маму ни с кем другим. Однако импринтинг работает и с любым другим, одушевленным или неодушевленным объектом, который утенок видит сразу после того, как вылупляется из яйца.

Утята узнают утку в любом положении: плывет ли она, летит ли, идет ли по земле, и даже когда из воды торчит только ее хвост. Но как они это делают? Хранится ли в мозге утенка подробнейшее описание матери, делают ли утята «ментальный снимок» матери, или же анализируют и сопоставляют формы и цвета?

Чтобы это выяснить поставили эксперимент: только что вылупившимся утятам показывали объемные игрушки разной формы и цветов в разных комбинациях. Однажды увидев их, утята считали, что четыре синих сферы или фиолетовые цилиндр и конус — это их мать, и следовали за комбинацией фигур повсюду, легко отличая их от других комбинаций фигур. Утенок, запечатлевший две сферы одинакового цвета, не реагировал на две сферы того же размера, но разного цвета. Птенцы различали не форму или цвет, а именно тождество или различие: утенок, запечатлевший пару одинаковых сфер, также принимал за мать пару одинаковых конусов, пирамид или кубов.

В этом году ученые часто доказывали, что животные умнее, чем кажется: вороны понимают, что такое смерть, а рыбки узнают людей в лицо.

Чтобы понять, что два объекта одинаковы по какому-то признаку, нужно обладать некоторыми навыками абстрактного мышления, поэтому ранее эту способность искали — и находили — только у самых умных животных: обезьян, ворон и попугаев. Результаты эксперимента с утятами опубликованы в журнале Science.