Орда гусениц непарного шелкопряда победно шествует сквозь лесные массивы штата Массачусетс (США), уничтожая растительность на территории более 40 000 гектаров.

Последний раз такая вспышка активности вредителей случилась в 1981 году, когда насекомые съели почти всю листву с деревьев на вдвое меньшей территории.

Но как такое милое и безобидное существо как гусеница способно причинять столь колоссальный вред? По данным Министерства сельского хозяйства США, непарный шелкопряд (Lumantria dispar) является одним из самых страшных вредителей в восточной части страны, ежегодно подвергающим дефолиации (уничтожению листвы) более миллиона гектаров леса.

Гусеница непарного шелкопряда смотрит на вас с нескрываемым торжеством
Гусеница непарного шелкопряда смотрит на вас с нескрываемым торжеством

Катастрофа обычно начинается в мае, когда шелкопряд находится в личиночной стадии. Только что вылупившиеся личинки создают нити шелка, чтобы вместе с порывами ветра летать по лесу и постоянно пожирать листву, пока наконец не наступит осень и придет время окукливаться.

Тугие сети шелка покрывают местность сплошным ковром
Тугие сети шелка покрывают местность сплошным ковром

Фотографии пораженных вредителями территорий напоминают кадры из фильма ужасов. Тем, кто ни разу не видел этого бедствия, трудно представить, как гусеничный десант обрушивается с неба на людей и их жилища.

Самое интересное, что непарный шелкопряд вовсе не должен обитать в Северной Америке. Согласно исследованиям Университета Кентукки (США), все началось в 1869 году, с эксперимента французского ученого Этьенна Леопольда Трувело. Он ввез насекомых из Китая в Штаты с целью проверить, возможна ли рыночная торговля шелковым червем в стране. Нескольких особей сдуло с подоконника его дома легким порывом ветра, а несколько лет спустя произошла первая крупная вспышка заражения деревьев гусеницами в регионе. С тех пор они происходили каждые десять лет.

Все изменилось в 1989 году, когда природа сама нашла средство против паразитов. Грибок Entomophaga maimaiga, который содержится в лесной подстилке, внедряется в насекомое на стадии гусеницы и уничтожает ее изнутри. Единственное, что нужно ему для размножения — это частые дожди. Таким образом, частые засухи последних лет спровоцировали небывалое увеличение численности гусениц, что в конечном итоге и привело к катастрофе.

Entomophaga maimaiga - природное оружие против паразитов
Entomophaga maimaiga — природное оружие против паразитов

Ученые до сих пор не нашли верного пути решения этой проблемы. Как бы то ни было, остается надеяться, что они преуспеют до того, как орда паразитов превратит восточное побережье США в пустыню. Или не превратит.