Британские геологи разработали новый способ разведки месторождения гелия, нехватка которого на рынке уже много лет приводит к росту цен на сложные медицинские приборы и воздушные шары.

Гелий нужен не только затем, чтобы надувать шарики и разговаривать смешным голосом (на это тратится 7% производимого в мире газа). Гелий используется в лазерах, и многих других сложных научных приборах. С его помощью проверяют трубы на утечки и охлаждают магниты в аппаратах для МРТ. Необходимый во многих областях науки и техники гелий — не самый распространенный элемент на планете, и его запасы подходят к концу: с середины 2000-х годов цены на этот газ на мировом рынке неуклонно растут.

Получают гелий из природного газа, отделяя от других газов при помощи охлаждения — гелий остается газообразным, даже когда все остальные сжижаются. Разведка месторождений гелия раньше целиком зависела от удачи: небольшие количества газа обнаруживались при сверлении скважин для добычи нефти и природного газа. Часто месторождения обнаруживаются в непосредственной близости от вулканов. В настоящее время геологи работают над методикой вычисления идеальной для формирования месторождений гелия местности.

Установка для получения гелия из природного газа. Оренбург.
Установка для получения гелия из природного газа. Оренбург.

Ученые из Оксфорда и университета Дарема разработали принципиально новый способ разведки, и первое тестирование завершилось открытием огромного месторождения гелия в Танзании.

Ученые исходили из механизма попадания гелия в природный газ. При больших температурах, когда жидкая магма подходит близко к поверхности Земли, гелий, заключенный в горных породах, высвобождается. Британские геологи предположили, что газообразный гелий нужно искать в районах вулканической активности, там, где породы содержат гелий. Для разведки были выбраны вулканы Восточно-Африканской рифтовой долины в Танзании.

Предполагаемые запасы гелия в открытом месторождении составляют около 1,5 миллиарда кубометров — всему миру этого могло бы хватить на 9 лет; этим же количеством можно заправить 1,2 миллиона магнитно-резонансных томографов.

До сих пор крупнейшим мировым поставщиком гелия являлись США. Он также добывается в Алжире, Катаре, России (в Оренбургской области) и Польше. Новая методика разведки обещает обнаружить гелий и в других уголках Земли.