Можем ли мы чувствовать север и юг, как перелетные птицы? Конечно, нет; но, кажется, что-то наш мозг все-таки реагирует на колебания магнитного поля.
Есть ли у людей магнитное чувство?
Spencer Lowell
Джо Киршвинк в клетке Фарадея с шапочкой для ЭЭГ на голове

Поиск магнитного чувства у человека — скользкая тропинка для ученого; любые результаты могут быть объявлены ненаучными и вообще испортить карьеру. После войны казалось, что изучать магнитные явления в таком контексте все равно, что искать теоретические обоснования лозоходства или телепатии.

То, что живые существа могут чувствовать магнитное поле Земли, известно давно. В некоторых случаях ученым вполне понятно, зачем развился магнитный орган: стайные рыбы и перелетные птицы, например, пользуются своим чутьем для навигации. В других случаях роль магнитного чувства более загадочна. Так, например, совершенно неясно, зачем оно собакам — и тем не менее ученые заметили, что собаки всегда располагаются по меридиану, когда справляют нужду.

Перелетные птицы чувствуют, где находятся северный и южный полюса
Перелетные птицы чувствуют, где находятся северный и южный полюса

Эксперименты проводились на самых разных живых существах: пчелах и моллюсках, кальмарах, оленях и британских студентах — последних с завязанными глазами возил в автобусе профессор Джо Киршвинк (Joe Kirschvink), заставляя указывать дом после запутанной поездки с магнитами и без. Проблема в том, что искать рецепторы магнитного поля в организме — все равно что искать иголку в стоге сена: они могут быть где угодно, даже в пальцах ног. Задача осложняется тем, что неясно, существует ли вообще объект поиска.

В эксперименте Киршвинка почти все студенты смогли махнуть рукой в направлении места, откуда их увезли, но повторные эксперименты провалились. В 1983 году журнал Nature опубликовал статью профессора Бейкера, доказывающую, что некоторые кости человеческого скелета имеют магнитную активность — Киршвинк доказал, что результат был некорректен. Но история поисков магнитного чувства — это история научной драмы: спустя два года Киршвинку не удалось повторить один из собственных экспериментов, но ученый не сдался. Еще 30 лет он неустанно гонял студентов между катушками и катал по дорогам Англии. «Хуже всего то, что результаты, которые мы получаем — не отрицательные, но повторить их не удается», — говорит биолог.

В 2011 году были получены результаты, которые доказали, что некоторые клетки сетчатки глаза человека содержат белок криптохром, который способен работать как магниторецептор — но неясно, выполняет ли он эту функцию на самом деле.

Кажется, сейчас у Киршвинка снова начинает получаться. В 2014 году он установил в подвале Калифорнийского технологического института «клетку Фарадея» — конструкцию, которая блокирует все внешние магнитные поля. Внутри клетки Киршвинк создает управляемое магнитное поле, равное по силе магнитному полю Земли (которое, кстати, очень слабо — 25 микрофарад у экватора и 60 у полюсов). Одновременно к головам испытуемых, находящимся в клетке, прикрепляют электроды и делают ЭЭГ, то есть отслеживают электрическую активность мозга в реальном времени.

Схема эксперимента C. Bickel/Science
Катушки, создающие магнитное поле, и изолирующая от посторонних полей клетка Фарадея

Эксперимент проводился всего на 12 людях, но результаты были воспроизводимы и последовательны: мозг реагировал на изменение магнитного поля. В одной группе нейронов резко снижалась активность? волн — на ЭЭГ они говорят о том, что мозг обрабатывает информацию. У мозга все-таки есть магнитные рецепторы, — заключает Киршвинк. Через месяц результаты удалось воспроизвести в японской лаборатории. Скоро должны состояться повторные эксперименты в Южном полушарии, а Киршвинк ищет финансирование на то, чтобы перенести оборудование на экватор.