Чтобы ответить на этот вопрос, ученые сравнили геном жирафов и их ближайших родственников, окапи, с геномами более 40 видов других млекопитающих, включая коров, овец, верблюдов и человека.

Окапи — эволюционно ближайший к жирафам вид.

Окапи отделились от жирафов по эволюционным меркам недавно — 11−12 миллионов лет назад, но совсем на них не похожи и больше напоминают зебр, поэтому сравнение с ними позволило отделить именно «длинношеее» в генетике жирафов.

Сравнительный анализ выявил 70 генов, ответственных за жирафьи особенности. Искали не только «гены длинношеего», ответственные за размер позвонков. Интересно было выявить участки ДНК, мутации которых позволили поддерживать такой странный организм на ходу — особенно мощное сердце, способное закачивать кровь на большую высоту. Это — большая работа даже в покое, но жирафы еще и любят кардионагрузки — они развивают скорость до 60 км/ч, что при их росте просто поразительно.

Выделенные гены отвечают за формирование скелета, нервной и сердечно-сосудистой системы. Так, чтобы жираф вырос большим, нужно как минимум два гена — один определяет, какие органы должны расти, а другой стимулирует их рост. У жирафов столько же костей, сколько у других подобных животных, просто они очень длинные.