Ровно 30 лет назад, 26 апреля 1986 года, произошла одна из самых тяжёлых техногенных катастроф в истории: на Чернобыльской атомной электростанции прогремели взрывы, разрушившие четвёртый энергоблок. Учёные из Университета Южной Каролины (США) попытались раскрыть секрет выживания некоторых видов животных и птиц в так называемой зоне отчуждения Чернобыльской АЭС.

Американские учёные совместно с российскими и украинскими коллегами исследовали влияние на здоровье животных низких уровней радиации, которые сохраняются в зонах отчуждения у ЧАЭС и в окрестностях японской атомной электростанции «Фукусима». Биологи выяснили, что повышенный радиационный фон вызывает рост числа мутаций среди отдельных особей, но не влияет на здоровье всей популяции. Птицы и животные по‑разному реагировали на низкий уровень радиации, причём некоторые виды сократились в численности, а другие, наоборот, благодаря отсутствию людей в ареале их обитания заметно прибавили в популяции.

Учёные пояснили, что главной причиной появления мутаций при облучении является то, что ионизирующие излучение способствует появлению большого числа молекул перекиси водорода и других агрессивных окислителей, способных проникать в ядро клетки и разрушать ДНК. Для борьбы с ними организм использует антиоксиданты, которые связываются с окислителями и нейтрализуют. Организмы животных и птиц реагируют на появление опасных окислителей по‑разному, и даже ткани тела у одних и тех же животных могут различным образом реагировать на высокий уровень фонового излучения.

Некоторые виды животных приспособились к опасным условиям и научились вырабатывать больше антиоксидантов, поэтому они лучше переносят существование в зоне отчуждения и почти не страдали от негативных эффектов радиации. Их популяция даже увеличилась вследствие снижения конкуренции и отсутствия представляющих угрозу хищников.