Учёные из Кембриджского университета (Великобритания) выяснили, что вероятность развития рака может быть предопределена двумя «часовыми механизмами», обнаруженными почти во всех клетках организма человека.

Мутации в ДНК, то есть изменения отдельных генов, могут происходить с разной скоростью. В случае накопления некоторых мутаций она остаётся постоянной, что приводит к повреждению ДНК и, как результат, к раковым заболеваниям.

Исследовав ДНК у 10 тысяч пациентов, страдающих от рака, учёные нашли определенные структуры мутаций — так называемые сигнатуры. Среди этих сигнатур выявили наличие двух типов регулярных мутаций, скорость нарастания которых зависит от возраста человека.

Оба типа таких «часовых механизмов» запускаются ещё в здоровых тканях. Первый механизм назвали митотическим — такие мутации возникают вследствие деления клеток, а их скорость зависит от скорости оборота клеток в тканях.

Второй механизм пока остаётся загадкой — учёные лишь предположили, что мутации так или иначе связаны с некорректной работой механизмов ДНК. Зная возраст пациента, исследователи смогли определить скорость хода «часовых механизмов» в разных тканях.

К примеру, быстрее всего мутации накапливались в клетках желудка и кишечника (около 23 мутаций на клетку в год), а медленнее всего — в клетках молочных желез и яичников (3−4 мутации в год). Ввиду того, что механизм не останавливается даже при превращении здоровой клетки в раковую, он может оказаться важным индикатором скорости роста метастаз или показателем резистентности раковых клеток к лекарственным средствам.

Возможно, в перспективе получится даже предсказывать по «часовым» механизмам начало превращения клеток в злокачественные — для этого придётся выяснить, различается ли темп мутаций у разных людей.