Европейское космическое агентство (ESA) опубликовало серию фотографий южного полюса Венеры, снятых космическим аппаратом Venus Express.

Атмосфера Венеры намного плотнее и горячее земной: температура у поверхности планеты достигает 450 °C. Состоит она в основном из углекислого газа и азота, а также содержит плотные облака из серной кислоты, что приводит к сильному парниковому эффекту.

С февраля 2007 года по апрель 2008 года Venus Express делал снимки полярных вихрей диаметром 2−3 тысячи километров, возникающих из-за особенностей ветров. Причиной их возникновения является перегрев плотной атмосферы Венеры.

Низкие широты получают гораздо больше солнечного излучения, чем полюса Венеры, что заставляет горячий воздух в них подниматься выше и перемещаться к полюсам. Это ускоряет движение холодного воздуха на полюсах, заставляя его спускаться вниз к поверхности.

Скорость ветров в верхних слоях атмосферы Венеры достигает 400 км/ч, что в 60 раз быстрее скорости вращения планеты. Вместе с воздухом в плотные нижние слои опускаются и облака, разогреваясь до больших температур.

Благодаря этому их становится видно в инфракрасном спектре — центр вихря на фотографиях ярко-жёлтый, а края, имеющие меньшую температуру, красные.