Астрофизики из США подготовили первую «хронокарту» так называемого гало, окраин нашей Галактики, которая помогла им выяснить, где скрываются самые древние звезды Млечного Пути, сформировавшиеся во эпохи, близкие ко времени рождения Вселенной, говорится в статье, опубликованной в Astrophysical Journal Letters.
Астрономы подготовили первую «хронокарту» окраин Млечного Пути
Карта Млечного Пути, созданная с помощью инструмента Sloan Digital Sky (SDSS)

«Эта карта помогла нам подтвердить, что самые древние звезды, родившиеся почти сразу после Большого Взрыва, можно найти в регионах гало, близких к центру галактики. В добавок к этому мы показали, что подобные звезды могут присутствовать в тех частях окраин Млечного Пути, которые расположены близко к Земле. Их изучние позволит нам восстановить историю того, как Галактика собирала свои звезды», — заявил Тимоти Бирс (Timothy Beers) из университета города Нотр-Дам (США).

Бирс и его коллеги составили эту карту благодаря тем исследованиям, которые они сами называют «галактической археологией» — изучая отдельные древние звезды, научная группа Бирса пытается понять, как возникла наша Галактика.

Авторов статьи интересовали редкие звезды, которые астрономы называют «голубыми гигантами горизонтальной ветви» (BHB-звездами). В отличие от обычных голубых гигантов, обладающих крайне высокой массой и очень коротким сроком жизни, их собратья из горизонтальной ветви представляют собой небольшие и очень яркие звезды размером с Солнце, прожившие миллиарды лет.

Большое количество BHB-звезд на окраинах Галактики натолкнуло ученых на мысль, что данные светила можно использовать для составления хронологической карты того, как развивался Млечный Путь в далеком прошлом.

Для поиска подобных голубых гигантов ученые использовали атлас Млечного пути, подготовленный в рамках Слоановского цифрового обзора неба (SDSS), на фотография которого Бирс и его коллеги обнаружили около 4,7 тысячи BHB-звезд. Их возраст ученые измерили по тому, в какой цвет окрашены эти звезды — чем «краснее» светило, тем оно будет старше. Сопоставив «цвета» BHB-светил, ученые получили карту того, как рождалась Галактика.

Оказалось, что самые древние голубые гиганты, чей возраст приближается к 11,5−12 миллиардам лет, расположены в ближней части гало, удаленной от центра Галактики на расстояние в 40 тысяч световых лет. На более далеких окраинах расположены относительно молодые светила, чей возраст примерно на 800 миллионов лет меньше, чем у «аксакалов» в ближней части гало.

Все это означает, что большая часть Галактики сформировалась уже примерно через два миллиарда лет после Большого Взрыва, что в принципе соответствует другим оценкам эволюции Млечного Пути и предсказаниям космологических теорий, описывающих процесс рождения гало.

Вдобавок к этому, хронокарта позволила ученым понять, когда Млечный Путь столкнулся и поглотил целый ряд окружавших его карликовых галактик, чьи останки в виде ряда изолированных BHB-звезд сохранились внутри нашей Галактики. Хронокарта Млечного Пути, подготовленная учеными Хронокарта Млечного Пути, подготовленная учеными
В ближайшее время Бирс и его коллеги продолжат анализ данных SDSS, в которых ученые планируют найти сотни тысяч подобных голубых звезд. Их изучение, как надеются астрофизики, позволит раскрыть другие эпизоды столкновения Млечного Пути с его соседями и понять, как они могли повлиять на эволюцию Галактики и, потенциально, формирование Земли и зарождение жизни на ее поверхности.