Учёные из Европейской южной обсерватории (ESO) обнаружили массивную двойную звёздную систему VFTS 352, компоненты которой расположены так близко, что касаются друг друга.

Двойная система VFTS 352 расположена на расстоянии примерно в 160 тысяч световых лет от Земли в туманности Тарантул и, возможно, приближается к драматическому концу своего существования: её компоненты либо сольются в одну гигантскую звезду, либо образуют двойную черную дыру.

Система VFTS 352 состоит из двух очень горячих, ярких и массивных звёзд, совершающих полный оборот вокруг общего центра тяжести чуть более, чем за один земной день. Расстояние между центрами звёзд этой пары составляет всего 12 миллионов километров.

Поверхности звёзд соприкасаются, образуя между собой своеобразный «мост». VFTS 352 является не только самым массивным объектом из немногочисленного класса «сверхконтактных двойных», но и самым горячим — температура входящих в систему звёзд превышает 40 тысяч °C.

Такие экстремальные звёзды играют ключевую роль в эволюции галактик, ведь считается, что именно они являются главным производителем таких элементов, как кислород. По оценкам астрономов, около 30% вещества системы находится в «совместном пользовании».

Системы вроде VFTS 352 являются крайне редкими: эта фаза жизни звёзд исключительно коротка и вероятность запечатлеть её чрезвычайно низкая. Систему ждёт один из двух возможных катастрофических сценариев.

Один из них — слияние двух звёзд, в результате чего, скорее всего, образуется гигантская одиночная звезда, которая при быстром вращении может образовать один из самых мощных взрывов во Вселенной — «длинный» гамма-всплеск.

Во втором случае обе звезды останутся компактными и тогда слияния компонентов VFTS 352 может не произойти. В таком случае объекты пойдут по новому пути развития, не похожему на классическую звёздную эволюцию. Компоненты системы взорвутся в виде сверхновых, а в результате образуется тесная пара чёрных дыр, которая будет излучать гравитационные волны.