Любой спелеолог может сказать вам, что только в самых сырых и мрачных пещерах можно найти истинные природные чудеса. Вода, ветер, камни, минералы, температура и давление способны породить пещерные образования потрясающей красоты.

Ледяные узоры в пещерах могут возникнуть из образований опала, гипса и льда, но чаще всего они состоят из арагонита. Как правило они белые, встречаются и другие цвета. Со временем игольчатые арагонитовые кристаллы разрастаются в ледяные «кустики».
«Воздушные шарики» — редчайшее образование, о котором известно немного. Предположительно они возникают, когда жидкость под высоким давлением проникает сквозь споры в стенах пещер, покрытых лунным молоком. Лунное молоко — желеобразная масса, часто покрывающая стены и пол пещер, содержащая карбонатные минералы.
Пещерные цветы состоят из сульфатов, в основном из гипса. Вода, насыщенная диоксидом углерода и серой, просачивается сквозь поры пещеры и испаряется, оставляя на стене гипсовый «цветок». В отличие от сталактитов, гипс не вытягивается вниз, а лепестками распространяется вокруг поры.
Пещерные драпировки встречаются довольно часто, что вовсе не умаляет их красоту. Они формируются, когда вода, насыщенная кальцитом, медленно стекает по покатому потолку, удерживаемая поверхностным натяжением. Постепенно кальцит застывает в образованиях, напоминающих свисающие драпировки ткани.
Шельфовый камень — плоский пьедестал посредине подземного озера, напоминающий стеклянный кофейный столик. Он образуется из осадков кальцита на поверхности воды, постепенно уходя вглубь, пока не коснётся стены или дна. Эти образования могут быть тонкими как бумага или достаточно плотными, чтобы выдержать вес человека.
Ячеистые узоры в пещерах не относятся к стандартным натёчным образованиям, изредка образуясь в результате эрозии камней. «Ячейки» выглядят как сеть сверхтонких каменных вен, состоящих из кальцитовых кристаллов, намертво скреплённых кварцевой матрицей. Они обычно заполняют щели и трещины в твердой породе потолка и стен очень сухих пещер.
Пещерный жемчуг — ещё одно кальцитовое образование, вид которого напоминает настоящий жемчуг. Кальций кристаллизируется вокруг «зародыша» — песчинки, косточки или каменной крошки. Благодаря постоянному вращению из-за падающих на него капель воды он не прирастает к полу, а превращается в бледные «жемчужины».
Геликтиты первоначально растут как сталактиты, в виде капиллярной трубочки из кальцита, направленной вниз. Но если вода по какой-то причине меняет направление, капилляр тоже изгибается, формируя образование, не поддающееся гравитации.
Огромные селенитовые кристаллы — уникальные образования из Пещеры кристаллов, открытой в 2000 году под мексиканским городом Найка. Кристаллы селенита являются разновидностью гипса, и в той пещере вырастают до невообразимых размеров — 11 метров в длину и 4 метра в диаметре, весом около 55 тонн. Для их формирования потребовалось 600 тысяч лет.
И в качестве бонуса нельзя не упомянуть ледяные пещеры. В отличие от карстовых, они являются не геологическими образованиями, а лишь замёрзшей водой. Но это не делает их менее примечательными. Лёд сохраняется в них круглый год благодаря сезонной циркуляции воздуха — зимой холодный воздух промораживает пещеру насквозь, летом он остаётся внутри, не позволяя проникнуть теплу.

Мы все знаем про сталактиты и сталагмиты, даже если путаем одни с другими, но ими дело далеко не ограничивается. Как правило, подобные образования формируются даже не годами, а столетиями и тысячелетиями. Тем больше поводов ими восхититься.