Дирекция программы NASA Discovery на заседании в Космическом центре Маршалла в Алабаме (США) выбрала пять кандидатов для будущих ключевых космических миссий.

Пять миссий учёные отобрали из 27 проектов, которые к ноябрю 2014 года поступили на рассмотрение дирекции программы Discovery. Команда каждой миссии получит по три миллиона долларов на разработку подробной концепции исследования.

После завершения научно-исследовательских работ участники проведут финальные презентации своих программ, из которых дирекция Discovery выберет победителя, чей проект будет воплощён в жизнь.

На реализацию программы NASA выделит 500 миллионов долларов, которые пойдут на разработку станций будущей миссии, а запуск ракеты-носителя, транспортные услуги и обслуживание миссии после запуска будут финансироваться отдельно.

Итак, два из пяти проектов посвящены исследованию Венеры: миссия DAVINCI (Deep Atmosphere Venus Investigation of Noble gases, Chemistry, and Imaging) нацелены на изучение атмосферы и геологическую активность в ходе 63-минутного спуска в атмосферу планеты, а миссия VERITAS (Venus Emissivity, Radio Science, InSAR, Topography, and Spectroscopy) предполагает составление карты поверхности Венеры.

Два других проекта посвящены исследованию астероидов: в рамках миссии Psyche планируется изучить крупный астероид главного пояса (16) Психея. На этот чрезвычайно богатый металлами объект приходится порядка 1/100 всей массы главного пояса астероидов, а миссия Lucy предполагает исследования Троянских астероидов Юпитера — двух больших групп объектов в поясе астероидов между орбитами Марса и Юпитера.

И, наконец, пятая миссия NEOCam (Near Earth Object Camera) позволит учёным обнаружить, как предполагается, на порядок больше объектов, приближающихся к Земле, чем нашли все современные средства наблюдения на сегодняшний день.

Запуск миссии-победителя NASA планирует осуществить в 2020 году.