Ученые смогли установить, какую окраску на самом деле имели доисторические животные. Ранее наука не имела единого мнения по этому вопросу.

Изучая останки вымерших представителей фауны, ученые могут лишь строить предположения об оригинальном цвете их кожного покрова или перьев. Окаменелости, дошедшие до наших дней, могли изменить свой цвет под воздействием множества условий. По одной из теорий, останки становятся бурыми из-за бактерий, питающихся животным после их гибели. Еще одна теория объясняла бурый цвет присутствием меланосомы: органеллы в клетках животных, содержащей меланин и другие светопоглощающие пигменты.

Международная группа специалистов смогла поставить точку в этом вопросе. Научную работу проделали палеонтологи из Политехнического университета штата Виргиния и Бристольского университета; ее результаты опубликованы в журнале Proceedings of the National Academy of Sciences.

Ученые провели анализ останков двух видов летучих мышей из эоцена, обнаружив присутствие в клетках микроструктур, содержащих меланин. Затем были смоделированы условия, воссоздающие процесс сохранения останков. Тестовые образцы клеток поместили в автоклав и нагрели при высоком давлении. После этого в останках появились меланосомы — и именно они придают окаменелостям бурый цвет.

В ходе изучения останков других древних животных были выделены меланосомы разной формы с меланинами разного цвета. В частности, меланосомы с коричневым меланином похожи на сферы, а меланосомы с черным меланином — продолговатые. Благодаря этому открытию в будущем ученые смогут точнее определять оригинальный цвет доисторических представителей фауны, исключая оттенки, добавившиеся из-за меланосом. К настоящему времени удалось установить, что окрас шкуры летучих мышей был красно-коричневым. Далее будут изучаться останки других млекопитающих, живших на планете миллионы лет назад.