Половина леопардов, живущих на территории Малайзии, имеет густую черную окраску. Но это лишь на первый взгляд — на самом деле каждое животное имеет свой уникальный пятнистый рисунок.

Открытие было сделано случайно при помощи камеры видеонаблюдения, установленной в местах обитания леопардов. Собирая с нее информацию, ученые в течение долгого времени не могли использовать ее в полной мере — в частности, для подсчета популяции: одинаково окрашенных животных нельзя было идентифицировать и подсчитать.

В ночном режиме камере ведет съемку в инфракрасном спектре. Только в 2010 году, после того, как одна из диких кошек попала в кадр в это время суток, ученым удалось рассмотреть многочисленные пятна на ее шкуре. Дальнейшие целенаправленные исследования доказали, что леопардов без пятен не бывает; разница лишь в яркости красок.

Черного леопарда также называют черной пантерой. Этот вид не является самостоятельным: темная окраска является проявлением меланизма, вызванного мутацией гена. Шкура черной пантеры не идеально черная, и в ряде случаев пятна могут быть видны даже при дневном свете.

Среди больших кошек меланизм чаще всего распространен в тех популяциях, которые живут в плотных лесах: при условии недостатка освещения темные животные здесь являются менее заметными, чем на открытой местности. Это облегчает им выживание и создает конкурентное преимущество по сравнению с ярко окрашенными хищниками в борьбе за пищу.

Чаще всего черные пантеры встречаются в Малайзии: здесь около 50% популяции имеет такую шкуру, при этом с максимально густым темным окрасом. Помимо мутации гена, зоологи предлагают этому еще одно объяснение: более 70 тысяч лет назад крупнейшее извержение индонезийского супервулкана Тоба вызвало сокращение численности животных в радиусе многих тысяч километров. В Малайзии могло выжить только несколько темно окрашенных особей леопардов, что и привело к дальнейшему появлению здесь пантер именно такой окраски.