Большие панды входят в семейство медвежьих, но, в отличие от сородичей, практически не употребляют пищу животного происхождения. Ученым удалось узнать, как медведи выживают на растительной диете.

В дикой природе рацион большой панды (Ailuropoda melanoleuca) почти полностью состоит из бамбука. Это обусловлено эволюционными процессами: кишечник панд не предназначен для переваривания мяса, при этом для защиты от бамбуковых щепок пищевод и желудок у этих животных выстлан толстым слоем упругой слизистой ткани. А «большой палец» на передних лапах является видоизмененной сесамовидной костью запястья и позволяет управляться даже с самыми тонкими побегами бамбука.

Но это растение имеет невысокую питательную ценность, и в результате медведи в сутки должны съедать от 10 до 40 кг бамбука. Но и этого было бы не достаточно для зверей, чья масса может достигать 160 кг. Ученые догадывались, что при такой бедной диете панды остаются здоровыми благодаря низким затратам энергии. Теперь эту гипотезу удалось доказать.

Международная группа биологов, включающая ученых из Китая и Великобритании, установив GPS-метки, изучила скорость метаболизма панд — как диких, так и живущих в неволе. Оказалось, что ежедневные энергетические затраты (ЕЭЗ) у больших панд составляют только 38% процентов от среднего показателя млекопитающих с той же массы тела. 90-килограммовая панда тратит менее 50% энергии, которую затрачивает 90-килограммовый человек.

Дикие панды активнее тех, что живут в зоопарках, однако и их результаты (45%) далеки от обычных. В среднем, эти животные отдыхают более половины суток, а в час передвигаются не дальше, чем на 20 метров. По сути, панды тратят даже меньше энергии, чем коалы, спящие практически весь день.

Изучение внутренних органов показало мозг, печень и почки у бамбуковых медведей значительно меньше, чем аналогичные органы других представителей семейства медвежьих, а гормоны щитовидной железы находятся на минимальном уровне — таком же, как и у находящихся в спячке бурых медведей. Это стало возможным благодаря мутации гена DUOX2: у человека его утрата приводит к пониженной активности щитовидной железы.

Результаты исследования, опубликованного в журнале Science, показывают, что большие панды эволюционно приспособились к бамбуковой пище благодаря своим минимальным энергетическим затратам и гормональному фону. Однако это же и привело вид на грань исчезновения: безопасных бамбуковых зарослей на планете не так много, с каждым годом их становится все меньше. В зоопарках мира этих животных кормят особым «печеньем» из прессованных волокон бамбука.