Светило в созвездии Центавра стало рекордсменом по размерам среди желтых звезд и одной из десяти крупнейших звезд в известной части Вселенной. Гипергигант эволюционирует так быстро, что изменения заметны по результатам наблюдений за несколько десятков лет.

HR 5171 A (V766 Cen) в представлении художника

Наблюдения, выполненные с помощью интерферометра Очень Большого Телескопа ESO, показали, что звезда HR 5171 A (V766 Cen) гораздо крупнее, чем считалось ранее. Ее диаметр примерно в 1300 раз больше солнечного, что делает HR 5171 A крупнейшей из известных желтых звезд и одной из 10 самых больших звезд в известной нам Вселенной. По размерам она на 50% превосходит знаменитую Бетельгейзе (красный сверхгигант), а по яркости — в миллион раз больше нашего Солнца.

Астрономы использовали метод интерферометрии, который позволяет объединить световую картину, получаемую несколькими телескопами, для получения данных, которые мог бы предоставить один гигантский телескоп диаметром 140 м. Затем ученые обратились к результатам многолетних (на протяжении примерно 60 лет) наблюдений, чтобы проанализировать поведение звезды на этом промежутке времени.

Желтые гипергиганты — довольно редкий тип звезд. К нему относится около десятка известных нам светил, самым известным из которых, пожалуй, является Ро Кассиопеи, диаметр которой примерно в 450 раз больше солнечного. Желтые гипергиганты так редки, поскольку это весьма непродолжительная стадия «жизни» звезды. Желтые гипергиганты нестабильны и быстро изменяются, выбрасывая в окружающее пространство большое количество звездного вещества, формирующего обширную атмосферу.

Несмотря на колоссальное расстояние до Земли (12 000 световых лет), HR 5171 A можно разглядеть невооруженным глазом, если у вас острое зрение: её видимая звездная величина колеблется от 6.10 до 7.30. За последние 40 лет звезда заметно «подросла», остывая по мере увеличения в размерах. Астрономам удалось зафиксировать уникальный период в «жизни» звезды.

HR 5171 — двойная звезда, и у звезды А есть небольшой и чуть более горячий компаньон, который совершает полный вокруг нее за 1300 земных суток. Вероятно, звезда В оказывает значительное влияние на эволюцию звезды А, например, притягивая к себе внешние слои атмосферы гиганта.

По сообщению ESO