Крупнейшее небесное тело в поясе астероидов выпускает пар — об этом свидетельствуют данные, полученные с помощью космического телескопа Herschel.

Испарения Цереры: иллюстрация художника.
Местоположение источников пара
Церера в поясе астероидов: иллюстрация художника

Церера, которая сначала считалась полноценной планетой Солнечной системы, затем была классифицирована как астероид, а сейчас признана карликовой планетой — крупнейшее из известных (по массе и размерам) тело в поясе астероидов. Её диаметр составляет около 950 км.

Считается, что структура Цереры неоднородна: её каменистое ядро покрыто ледяным внешним слоем. Наличие водяного льда в поясе астероидов может свидетельствовать в пользу одной из теорий образования Солнечной системы.

На заре её существования, около 4.6 миллиардов лет назад, Солнечная система была слишком жарким местом, чтобы вода могла конденсироваться в её внутренних областях — там, где находятся Меркурий, Венера, Земля и Марс. Вероятно, вода попала на эти планеты гораздо позже, около 3,9 млрд лет назад, в результате интенсивной бомбардировки ледяными кометами и астероидами. И если существование воды в составе кометных ядер давно подтверждено наблюдениями, то непосредственно обнаружить водяные пары на астероиде удалось впервые.

Астрономы, которые анализировали данные космического телескопа Гершель, выявили характерные для воды спектральные линии в дальнем инфракрасном диапазоне (538 мкм). Исходя из колебаний уровня сигнала во время 9-часового суточного периода вращения Цереры, ученые определили местоположение источников пара. Их оказалось всего два. Вероятно, это точки, в которых происходит сублимация льда (тот же процесс идет на поверхности ледяных комет), или криовулканы.

Источники пара расположены в областях, которые на 5% темнее остальной поверхности Цереры и, следовательно, поглощают большее количество солнечного излучения. Вероятно, это приводит к повышению температуры в этих областях, делая возможным парообразование, которое, по оценкам астрономов, происходит со скоростью около 6 кг в секунду.

В 2015 году к Церере приблизится космический аппарат Dawn, который составит подробную карту поверхности карликовой планеты и позволит лучше изучить происходящие на ее поверхности процессы.

По сообщению ESA