Астрономы, изучавшие пояс астероидов с помощью космического телескопа Hubble, заметили доселе невиданный объект — астероид с шестью хвостами, расходящимися подобно спицам в колесе.

Шестихвостый астероид P/2013 P5 (иллюстрация художника)

Не похожий на своих собратьев, выглядящих, как крошечные светлые пятнышки, астероид P/2013 P5 всерьез озадачил ученых. Его внешность не просто необычна, она очень быстро меняется. Всего за 13 дней структура хвостов астероида успела коренным образом измениться, отмечают астрономы.

P/2013 P5 периодически извергает новые порции пыли на протяжении как минимум 5 месяцев. Скорее всего, он достиг предельной скорости вращения, при которой его поверхность начала разрушаться, а её фрагменты — разлетаться прочь. Ученые скептически относятся к версии столкновения с другим космическим телом, поскольку они не наблюдали мощного единовременного выброса пыли.

Астероид был открыт 27 августа. Странный объект, выглядящий нечетким на изображениях, полученных с помощью гавайских телескопов Pan-STARRS, привлек к себе внимание астрономов, и 10 сентября к исследованиям был подключен космический телескоп Hubble, позволивший получить более детальные снимки. На них ученые разглядели шесть хвостов астероида.

Когда Hubble вновь сделал снимок P/2013 P5, его внешний вид кардинально изменился. Казалось, что астероид каким-то образом развернулся вместе со всеми своими хвостами, изменившими направление.

Моделирование показало, что хвосты могли образоваться в результате серии выбросов вещества, которые произошли 15 апреля, 18 июля, 24 июля, 8 августа, 26 августа и 4 сентября. Давление солнечного излучения вытянуло пыль в длинные струи. Возможно, оно же ранее раскрутило астероид, слабая гравитация которого более не смогла удерживать вещество на его поверхности. По оценкам ученых, пока что в космос унеслось от 100 до 1000 тонн пыли. Общая масса астероида, превышающего 400 м в поперечнике, в тысячи раз больше. Если дальнейшие наблюдения подтвердят, что пыль покидает астероид в экваториальной плоскости, это будет свидетельствовать в пользу данной гипотезы. Не исключено, что разрушение из-за ускорения вращения — весьма распространенное явление, возможно даже — одна из наиболее распространенных причин гибели небольших астероидов.

Скорее всего, P/2013 P5 — фрагмент более крупного астероида, распавшегося более 200 млн лет назад. Множество его предполагаемых «собратьев» вращается на схожих орбитах. Метеориты, получившиеся из этих тел, демонстрируют признаки того, что когда-то их вещество было нагрето до более чем 800⁰С. Это значит, что астероид, скорее всего, состоит из метаморфических пород и не содержит льда, что отличает его от комет.

По пресс-релизу HubbleSite