Межзвездные путешествия в галактике M60-UCD1 заняли бы гораздо меньше времени, чем в пределах Млечного пути. Дело в том, что звезды там расположены в среднем в 25 раз ближе друг к другу.

Галактика M60-UCD1 расположена неподалеку от массивной эллиптической галактики NGC 4649, также известкой как M60.
Комбинированное изображение (в видимом и рентгеновском диапазоне)
Укрупненное изображение в видимом диапазоне

Сверхплотная карликовая галактика M60-UCD1, которая находится на расстоянии около 54 млн световых лет от Земли, была открыта с помощью космического телескопа Hubble. В дальнейшем её изучении приняли участие космическая обсерватория Chandra и наземные оптические телескопы.

Среди галактик своего типа M60-UCD1 отличается рекордной светимостью и необычайной плотностью: около половины её массы (которая в целом составляет около 200 млн солнечных) сосредоточено в радиусе 80 световых лет. Количественная плотность звезд в этой галактике в 15 тысяч раз превышает таковую в той области Млечного Пути, где находится Солнечная Система, а это значит, что звезды в M60-UCD1 расположены примерно в 25 раз ближе друг к другу.

Ученые выяснили, что количество элементов, более тяжелых, чем водород и гелий, в звездах галактики M60-UCD1 примерно такое же, как и на Солнце. А в её центре располагается мощный источник рентгеновского излучения — астрономы полагают, что там может скрываться гигантская черная дыра, по массе в 10 млн раз превосходящая Солнце.

Откуда берутся сверхплотные карликовые галактики? На этот счет среди астрономов бытует две основных гипотезы. С одной стороны, такие галактики могли появиться в результате эволюции плотных звездных скоплений. А с другой, они вполне могут быть остатками более крупных галактик, потерявших часть своих звезд. Если источником рентгеновского излучения в M60-UCD1 является черная дыра, это свидетельствует в пользу второй гипотезы, поскольку в звездных скоплениях не встречаются крупные черные дыры. Черная дыра могла возникнуть вследствие столкновения двух галактик. Высокая масса галактики и подобный солнечному состав её звезд также подтверждают эту гипотезу. Возможно, когда-то масса M60-UCD1 была в 50−200 раз больше, чем сейчас. Тогда соотношение массы M60-UCD1 и гипотетической центральной черной дыры было гораздо ближе к тому, которое наблюдается в Млечном Пути и других галактиках. Ученые подсчитали, что возраст M60-UCD1 — более 10 млрд лет. Она могла потерять большую часть своих звезд довольно давно, и её масса на протяжении нескольких миллиардов лет оставалась неизменной.

По пресс-релизу Chandra X-Ray Observatory