Два ранее неизвестных вида червей обитают на скелетах мертвых китов в холодных водах Южного океана — до сих пор подобные существа были найдены лишь на куда более теплых широтах.

Червь-"костеед" Osedax antarcticus
Хвостики червей торчат из съедаемой кости, как перышки. "Костееды" пожирают ее, как показанные слева внизу древоточцы — дерево

Животные получили наименования Osedax antarcticus и Osedax deceptionensis (osedax так и переводится — «пожиратель костей»). Самки этих червей во множестве обнаруживаются на погрузившихся на дно китовых скелетах, которые они понемногу переваривают, врастая в них особыми структурами, как корнями: внутреннего пищеварения они лишены. Самцы же имеют гораздо меньшие размеры и проводят жизнь паразитами, присосавшись к своим самкам.

Чтобы посмотреть, что и как происходит с костями, опустившимися на дно холодного океана, норвежские исследователи взяли мертвого кита, найденного на побережье Швеции, разделили на несколько частей и поместили их в специальные клети, которые опустили на глубину 568 и 650 м близ побережья Антарктического полуострова. Заодно с костями ученые погружали и фрагменты древесины, чтобы проверить, не вырастет ли что-нибудь и на них. Третья часть останков была погружена без древесины и всего на 20 м. Подняли их год спустя.

Кости оказались усеяны розоватыми перышками — тонкими червями, торчавшими из них наружу. В образцах, находившихся на больших глубинах, обнаружились черви Osedax antarcticus, а на малой глубине — Osedax deceptionensis. Интересно, что при этом древесина сохранилась совершенно нетронутой, что может дать большие надежды любителям находить и поднимать затонувшие старинные корабли: в более теплых водах различные беспозвоночные их быстро разрушают. Впрочем, отсутствие древоточцев неудивительно: Антарктика богата китовыми, а вот деревьев здесь не было на протяжении последних 30 млн лет.

По публикации Nature