Астероиды, проходящие достаточно близко от Земли, в последние годы привлекают особенное внимание — прежде всего, из-за потенциальной опасности столкновения…

Однако нет худа без добра — чем ближе тело сходится с планетой, тем легче его можно достичь и использовать для промышленной добычи полезных ископаемых. Такую амбициозную цель провозгласила компания Planetary Resources, громко заявившая о себе в прошлом году и получившая финансирование весьма уважаемых инвесторов, включая Ричарда Брэнсона из Virgin и Эрика Шмидта из Google.

Одной из первых задач для любых подобных проектов является, конечно, поиск подходящих целей. И целый комплект таких возможностей представили недавно британские астрономы. Анализируя имеющуюся в базах информацию о более чем 9 тыс. околоземных объектов, ученые искали те из них, которые с достаточной легкостью можно пригнать на подходящую орбиту — для маневров должно быть достаточно изменений скорости не более чем на 500 м/с. Подходящей орбитой в данном случае считаются области примерно в миллионе километров от Земли, близ точек Лагранжа L1 и L2, в которых притяжения Земли и Солнца взаимно уравновешены, и объект может оставаться на месте без приложения каких-либо дополнительных сил неопределенно долго.

Ученые нашли в общей сложности 12 известных астероидов, которые соответствуют этому критерию, и выделили их в группу «Легкодоступных объектов» (Easily Retrievable Objects, ERO). Более того, один из них, 2006 RH120, размер которого оценивается в 2−7 м, может быть «пойман» и доставлен на место при изменении скорости его движения всего на 58 м/с.

Заметим, что из-за взаимной уравновешенности гравитационных сил в точках Лагранжа они могут оказаться и не самыми удобными для развертывания здесь добычи. Орбиты тел, находящихся в L1 и L2, нестабильны: даже легкое усилие заставляет их двигаться. Зонды, работающие в них, требуют постоянного и точного поддержания положения (так происходит с «солнечным» зондом SOHO и с телескопом Planck).

По публикации MIT Technology Review / Physics arXiv Blog