Активность ледяных гейзеров Энцелада регулируется притяжением близкого Сатурна.

Притяжение Сатурна определяет активность ледяных гейзеров Энцелада. Сильнее всего они действуют в то время, пока спутник находится максимально далеко от планеты (на картинке слева), а слабее — в периоды сближения (справа)
Большие и малые выбросы льда из гейзеров, расположенных у "тигровых полос" близ южного полюса Энцелада

Продолжающий работу в системе Сатурна американский зонд Cassini провел наблюдения динамики активности ледяных гейзеров, выбрасывающих облака из кристаллов льда и замороженных газов из района южного полюса Энцелада. Динамика эта, как оказалось, определяется влиянием огромной планеты: когда спутник, двигаясь вокруг нее, сближается с Сатурном, гейзеры затихают, но по мере удаления набирают силу.

«Эти гейзеры работают, как садовые поливалки», — говорит один из авторов работы. — Они почти перекрыты, когда Энцелад близко от Сатурна, и полностью открываются, когда Сатурн далеко". Такая картина может служить косвенным свидетельством тому, что питаются ледяные гейзеры Энцелада океаном жидкой воды, скрытым где-то под поверхностью.

Изменения в активности гейзеров на южном полюсе Энцелада были замечены уже достаточно давно, вскоре после их открытия, которое состоялось благодаря тому же Cassini в 2005 году. Однако прежде никто не обращал внимания на то, что изменения эти происходят по определенному сценарию. Картина открылась ученым лишь теперь, после внимательного анализа более чем 200 снимков спектрометра VIMS, работающего на борту Cassini.

Изображения, полученные между 2005 и 2012 годом, показали достаточно ясную зависимость активности гейзеров от близости Сатурна, а дополнительное моделирование это подтвердило. Более сильное действие гравитации заставляет разломы в поверхности Энцелада — так называемые «тигровые полосы» — затягиваться, перекрывая выходы для вещества. Как только это давление ослабевает, «полосы» расширяются, и гейзеры начинают действовать в полную силу.

По пресс-релизу NASA JPL / Cassini