Биологи нашли животное с самым прочным позвоночником, но не могут понять, для чего он ему нужен.

Поясничный отдел позвоночника нового вида землероек (внизу), угандской белозубки (в центре) и их "нормальных" близких родственников рода <I>Crocidura</I>

Былинного Микулу Селяниновича «любила мать сыра земля», так что силой он обладал небывалой, и одолеть простого пахаря не смог даже великан и богатырь Святогор. Столь же могучие представители имеются и в семействе мелких насекомоядных землероек. Пусть на вид эти мелкие млекопитающие неказисты, позвоночник их обладает такой крепостью, что мог бы нести вес взрослого человека. Если б у нас была такая спина, она выдерживала бы нагрузку в сотни тонн.

Еще более века назад в экваториальной Африке была открыта достаточно крупная (для землероек) Угандская броненоска (Scutisorex somereni). Уже тогда исследователи заинтересовались чрезвычайно странным строением ее позвоночника, необычно толстого, с позвонками, «стыкующимися» друг с другом примерно так же, как зубы верхней и нижней челюсти. С учетом массы тела (около 100 г) этот позвоночник оказался самым прочным в мире — по слухам, крупный мужчина мог встать на эту крошечную землеройку, не сломав ей спины.

Впрочем, пробовал ли кто-нибудь проверить это, достоверно неизвестно, как неизвестна и причина появления столь мощной спины, и задачи, которые она выполняет. С точки зрения организма это весьма затратное приобретение, требующее расходов энергии, кальция — и с пока неясной для нас целью.

И вот недавно Райнер Хаттерер (Rainer Hutterer) и его коллеги из боннского зоологического музея обнаружили в лесах Конго нового родственника угандской броненоски, который получил название Scutisorex thori — очевидно, с намеком на могучего скандинавского бога Тора. Строение черепа и позвоночника этой землеройки показывает, что она стоит на промежуточной ступени эволюции от «обычных» землероек к угандской броненоске. Возможно, эта находка, наконец, позволит объяснить загадку «суперсилы» ее позвоночника.

Немецкие биологи предположили, что столь мощная спина необходима броненоске и ее новому родственнику, чтобы добираться до личинок, прячущихся у мощных оснований пальмовых листьев, или до червей под мощными завалами стволов. Впрочем, пока это лишь гипотезы — а инженеры уже присматриваются к необычному позвоночнику этих землероек: быть может, они позволят создавать искусственные конструкции небывалой прочности.

По сообщению Nature