Для поиска планет у ближайшей соседки нашего Солнца ученые рассчитывают воспользоваться гравитационной линзой.
Портрет на фоне: В поисках планет у Проксимы Центавра
Видимая траектория Проксимы Центавра на звездном небе, рассчитанная на ближайшую декаду. Траектория выглядит волнообразной за счет параллакса, обусловленного вращением Земли вокруг Солнца. Поскольку Проксима Центавра находится относительно недалеко от нас (на расстоянии 4.2 светового года), её угловая скорость относительно Земли выше, чем у более далеких звезд. 

Красные карлики, к которым относится и Проксима Центавра, — наиболее распространенный тип звезд в нашей галактике. На каждого желтого карлика (к которым относится и наше Солнце) приходится десяток красных. Как правило, вокруг менее массивных звезд вращаются и менее крупные планеты, поэтому красные карлики — неплохие кандидаты для поиска планет размером с Землю. Но обнаружить планеты у Проксимы Центавра астрономам до сих пор не удавалось.

Тем не менее ученые не бросают поиски. Они рассчитывают воспользоваться сизигией Земли, Проксимы Центавра и другой звезды — выравниванием этих объектов на одной линии. Это довольно редкое явление, но данные Hubble позволили рассчитать, что Проксима Центавра будет проходить на фоне других звезд в октябре 2014 и феврале 2016 года.

Когда Проксима Центавра окажется между Землей и отдаленной звездой, можно будет наблюдать различные эффекты гравитационного микролинзирования — искажения изображения звезды за счет действия гравитационного поля Проксимы Центавра и её гипотетических планет. Если эти планеты все-таки существуют, их гравитационные поля приведут к дополнительному смещению видимого положения звезды. Эти изменения будут столь незначительны, что зафиксировать их удастся лишь немногим из существующих телескопов. Техническими возможностями для таких наблюдений располагают космические телескопы Hubble, Gaia и наземный VLT.

По пресс-релизу NASA