Древесина почти полностью перерабатывается живущими в Амазонке бактериями и является основным компонентом, определяющим «дыхание» реки. Лишь 5 процентов углерода тропических лесов попадает в океан.

Устье Амазонки. Фото NASA
Ник Вард берет пробы воды

Тропические леса бассейна Амазонки, которые часто называют «легкими планеты», поглощают огромные количества углекислого газа, выделяя в атмосферу кислород. Растения, использующие двуокись углерода как строительный материал для своего роста, рано или поздно оказываются на поверхности почвы, где разлагаются или смываются обильными осадками.

Раньше считалось, что углерод тропических лесов выносится в океан Амазонкой и накапливается на его дне. Но исследования, проведенные десять лет назад Вашингтонским университетом, показали, что реки выбрасывают гигантские количества углекислого газа в атмосферу.

Вопрос о том, откуда в воде берется углекислый газ, долго оставался открытым, так как считалось, что речные бактерии неспособны переработать стволы и стебли растений, и большая часть формирующего древесину лигнина, попав в реку, в конце концов, оказывается захороненной на дне океана на века или даже тысячелетия.

Учеными группы профессора Джефри Ричи (Jeffrey Richey) из Вашингтонского университета в течение 30 лет были изучены 500 миль от устья вверх по течению Амазонки, но в этот раз американская и бразильская команды обследовали само устье.

Группа использовала плоскодонные лодки для перемещения по трем основным рукавам устья, вода в которых настолько мутная, что выглядит как кофе с молоком. В некоторых местах ширина рукавов столь велика, что с лодки бывает невозможно разглядеть берега. Прилив периодически поднимает уровень океана на 9 метров, разворачивая поток пресной воды в обратную сторону, а ветер дует со скоростью до 55 км/ч. В этих условиях Ник Вард (Nick Ward) собирал пробы речной воды все четыре сезона.

В университетской лаборатории, используя новейшие технологии, он исследовал состав проб на наличие 100 соединений, составляющих не менее 95% лигнина, содержащегося в растениях. Образцы воды, имевшей исходный состав, сравнивались с образцами, выдержанными в течение недели при температуре речной воды.

Ученые пришли к выводу, что 40% лигнина разлагается в почве, 55% - в речной системе, и только 5% попадает в океан, где продолжает разлагаться или оседает на дно.

Данное открытие имеет большое значение для моделирования геохимического цикла углерода, экологии Амазонки и других рек.

По сообщению PhysOrg